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Das Licht in Dir

Elaina Duval lebte ein glückliches und normales Leben mit ihrer Mutter—bis zu dem Tag, an dem sie achtzehn wurde. An ihrem Geburtstag erfährt sie, dass sie dem grausamen und herzlosen Valentino Acerbi versprochen wurde, der bald Capo der italienischen Mafia sein wird. Ohne Wahl oder Mitspracherecht wird sie in seine verdrehte Welt hineingezogen und gezwungen, Dinge zu ertragen, die kein Mensch erleiden sollte, aber was ist, wenn sie beginnt, es zu mögen?

Altersfreigabe: 18+ (Inhaltswarnung: Gewalt, sexueller Missbrauch, Vergewaltigung, Menschenhandel)

Autorin: Cassandra Rock

 

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Die Galatea-App wurde von BBC, Forbes und The Guardian als die heißeste App für explosive neue Romance Romane ausgezeichnet.
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1

Zusammenfassung

Elaina Duval lebte ein glückliches und normales Leben mit ihrer Mutter—bis zu dem Tag, an dem sie achtzehn wurde. An ihrem Geburtstag erfährt sie, dass sie dem grausamen und herzlosen Valentino Acerbi versprochen wurde, der bald Capo der italienischen Mafia sein wird. Ohne Wahl oder Mitspracherecht wird sie in seine verdrehte Welt hineingezogen und gezwungen, Dinge zu ertragen, die kein Mensch erleiden sollte, aber was ist, wenn sie beginnt, es zu mögen?

Altersfreigabe: 18+ (Inhaltswarnung: Gewalt, sexueller Missbrauch, Vergewaltigung, Menschenhandel)

Autorin: Cassandra Rock

Elaina

Bist du glücklich?

Ich weiß, es ist eine lächerliche Frage, aber denk wirklich mal eine Sekunde darüber nach.

Bist du glücklich?

Wenn du es bist, dann halte daran fest, so lange du kannst, denn ich habe gelernt, dass nicht alles, was im Leben glücklich macht, von Dauer ist.

Nicht einmal ich, ein normales Mädchen aus Ohio, konnte für immer glücklich sein, nachdem ich ein, wie ich dachte, normales Leben geführt hatte.

Abgesehen davon, dass ich keinen Vater hatte, standen meine Mutter und ich uns immer sehr nahe.

Aber nur weil ich keinen Vater hatte, hieß das nicht, dass mein Leben nicht normal war. Es gibt viele Menschen, die nur einen Elternteil in ihrem Leben haben, und sie entwickeln sich gut. Das konnte ich auch.

Mein ganzes Leben lang gab es nur meine Mutter und mich, die willensstarke Frau und ihre einzige Tochter.

Meine Mutter ist die Besitzerin der Konditorei Duval's Cakes, und nach dem Highschool-Abschluss habe ich ihr den Sommer über dort geholfen.

Ich glasierte die Ränder einer Torte, die jemand bestellt hatte, und als ich gerade den letzten Schliff geben wollte, ging das Licht in der Konditorei aus.

„Mama?“, fragte ich, hob den Kopf und versuchte, einen klaren Blick zu bekommen, aber alles war zu dunkel.

Die Tür zum Personalraum öffnete sich quietschend, und das Gesicht meiner Mutter und meiner besten Freundin Kira wurde vom Kerzenlicht erhellt.

Sie fingen an, „Happy Birthday“ für mich zu singen, als sie aus dem Personalraum auf mich zugingen, woraufhin ich lachte und den Zuckerguss beiseite legte.

„Wünsch dir was, Elaina“, sagte Kira zu mir.

Heute ist mein achtzehnter Geburtstag, der Tag, an dem ich erwachsen werden soll, und es sollte der glücklichste Tag meines Lebens sein.

Ich hatte nicht viel darüber nachgedacht und konzentrierte mich auf die Arbeit im Laden, aber da Kira und meine Mutter hier waren, fühlte ich mich eher in der Stimmung zum Feiern.

Ich schloss meine Augen und dachte an einen Wunsch, bevor ich die Kerzen ausblies. Ich wünschte mir nichts, denn in diesem Moment brauchte ich nichts. Ich hatte bereits alles, was ich wollte.

Ich hatte mir mein Leben so aufgebaut, wie ich es wollte, und kein Wunsch, den ich äußerte, würde daran etwas ändern, sondern Taten.

Als ich meine Augen öffnete, lächelte ich meine Mutter und Kira an. „Sollen wir den Kuchen anschneiden?“

Wir setzten uns gemeinsam an einen kleinen Tisch in der Konditorei, der sich in der Nähe des Fensters befand. Da wir zu dieser späten Stunde geschlossen hatten, hatten wir den ganzen Laden für uns allein, und die Privatsphäre war schön.

Während wir den frischen Kuchen genossen, den meine Mutter für mich gebacken hatte, überreichten Mama und Kira mir ihre Geburtstagsgeschenke.

Kira schenkte mir ein Freundschaftsarmband und meine Mutter eine limitierte Ausgabe von The Great Gatsby, der zufällig mein Lieblingsroman ist.

„Ich versuche gerade auch, Karten für das Pitbull-Konzert zu bekommen“, erklärte mir Kira und schien enttäuscht zu sein. „Die sind ausverkauft, aber vielleicht kann ich noch welche für die Show in New York bekommen.“

Mir fiel vor Aufregung die Kinnlade herunter. „Du machst Witze? Kira!“

Meine Mutter schüttelte nur den Kopf. „Nein. Es tut mir leid, aber du wirst Ohio nicht verlassen, Elaina.“

„Was?“, fragte ich.

„Ich sagte, du wirst Ohio nicht verlassen. Geh zum Konzert, aber nur, wenn es in diesem Staat ist …“ Sie räusperte sich. „Ich, äh … ich fühle mich nicht wohl dabei, wenn du den Staat verlässt.“

Es schien höchst unfair, dass sie das Gefühl hatte, diese Art von Kontrolle über mein Leben zu haben, vor allem jetzt, wo sie es rechtlich nicht mehr hatte.

„Mama, ich bin jetzt achtzehn. Ich bin erwachsen“, erklärte ich ihr so höflich wie möglich. „Ich komme schon zurecht. Kira ist sich da noch nicht einmal sicher.“

Der Blick meiner Mutter begegnete Kiras Blick. „Ich sage Kira freundlich, dass sie ihr Geld nicht verschwenden soll, weil du den Staat nicht verlassen wirst. Niemals.“

Ich hatte nicht die Absicht, für immer in Ohio zu bleiben. Ich hatte vor, woanders zu studieren und dieser Stadt zu entfliehen.

Aber die Art und Weise, wie meine Mutter das sagte, gab mir das Gefühl, gefangen zu sein, und ich konnte mich nur über die Bedeutung ihrer Worte wundern.

Die fehlende Kontrolle, die sie jetzt, wo ich achtzehn war, über mich hatte, schien ihr Angst zu machen. Auch wenn sie es nicht zugeben wollte, konnte ich es in ihren Augen sehen.

Kira räusperte sich, ihr war unwohl. „Ich sollte jetzt nach Hause gehen. Ich habe morgen diese … Sache.“

Sie war auf der Flucht – etwas, das ich mir wünschte, tun zu können. Ich war mir nicht sicher, warum meine Mutter so unnachgiebig war, aber ich wusste, dass es um mehr ging, als nur darum, mich übermäßig zu beschützen.

***

Am nächsten Tag saß ich auf meinem Bett und versuchte immer noch zu verstehen, warum meine Mutter mich so kontrollierte. Wenn ich darüber nachdachte, war sie schon immer so gewesen.

In der zehnten Klasse machte meine Klasse einen Ausflug nach Kanada zu den Niagarafällen, aber ich durfte nicht mitfahren.

Zu Kiras sechzehntem Geburtstag fuhren ihre Eltern mit ihren drei engsten Freunden zum Mardi Gras nach New Orleans, aber meine Mutter weigerte sich, mich mit zulassen.

Es war ein ewiger Kreislauf, und jetzt, wo ich achtzehn war, konnte sie mich nicht daran hindern, die Dinge zu erleben, die ich im Leben genießen wollte.

Mein Handy surrte mit einer Nachricht von Kira.

Kira
Sag mir, dass du zu deiner Geburtstagsparty kommst.

Ich lächelte vor mich hin. Sie veranstaltete eine Geburtstagsparty für mich, die glücklicherweise im selben Staat stattfand, so dass ich teilnehmen konnte, ohne dass meine Mutter wütend wurde und mir verbot, hinzugehen.

Natürlich würde ich hingehen – die Party war für mich, egal wie sehr mir nicht nach Feiern zumute war. Die Gefühle waren einfach nicht mehr da, jetzt, wo ich den ganzen Stress von meiner Mutter zu spüren bekam.

Sie war verletzt von meinen Worten gestern, obwohl ich verletzt war, weil sie mich von Dingen abhielt, die alle Teenager in meinem Alter tun – Dinge, bei denen sie rechtlich gesehen kein Mitspracherecht hatte.

Trotzdem, sie war meine Mutter, und ich respektierte ihre Meinung, also habe ich mich nicht unbedingt gegen sie gestellt.

Als ich vom Bett aufstand, beschloss ich, nach meiner Mutter zu sehen und ihr zu sagen, dass ich heute Abend zu meiner Geburtstagsparty gehen würde.

Ich hoffte, dass wir diese Negativität heute, an meinem Geburtstag, einfach hinter uns lassen und alles andere später besprechen könnten.

Ich eilte die Stufen hinunter, die zum Foyer unseres kleinen Hauses führten. „Mama? Kira gibt eine Geburtstagsparty für mich. Ich werde…“

Ich hielt inne, als ich meine Mutter im Foyer mit drei Männern sah, die ich noch nie zuvor gesehen hatte – nicht, dass ich mich erinnern könnte. Sie schien nicht erfreut zu sein, sie zu sehen, und sie waren äußerst formell gekleidet.

Vielleicht ging es um eine Tortenbestellung, aber wir waren nicht im Geschäft, und Hausbesuche schienen mir ein wenig zu persönlich.

„Mama?“, fragte ich, als ich den letzten Schritt machte, den Boden erreichte und in die nervösen Gesichtszüge meiner Mutter blickte.

„Elaina, geh nach oben“, antwortete meine Mutter schnell, bevor sie von einem der Männer unterbrochen wurde.

„Nein, nein. Das ist nicht nötig, Fiona. Lass Elaina bleiben. Ich bin sicher, sie ist sehr neugierig.“ Der Mann sprach mit einem dicken, europäisch anmutenden Akzent.

Während die anderen beiden Männer schwiegen, fuhr der Mann, der die Show zu leiten schien, fort: „Ah, süße Elaina. Du hast keine Ahnung, nicht wahr?“

Er machte einen Schritt auf mich zu, und ich wich zögernd zurück und schaute zu meiner Mutter hinüber, die schnell einen Schritt nach vorne machte, um ihn davon abzuhalten, mir näher zu kommen.

„Vadim …“

„Unterbrich mich nicht, Fiona. Nicht, wenn ich mit meiner Tochter spreche.“ Der Mann, Vadim, grinste mich finster an. „Das stimmt, Schätzchen. Ich bin dein Vater.“

Mein Vater? Meine beschämten Augen trafen die meiner Mutter. Sie sah am Boden zerstört aus, leugnete aber nichts. Wenn überhaupt, dann sah sie schockiert aus, dass ich es auf diese Weise herausgefunden hatte.

„Mama! Er lügt …“,sagte ich, und als sie nichts sagte, erhob ich erneut meine Stimme. „Mama!“

„Ah, so ein Hitzkopf. Das hast du von mir“, sagte Vadim mit einem amüsierten Tonfall. „Lass uns quatschen, meine Liebe.“

„Nein“, schnauzte ich ihn an. „Raus aus meinem Haus!“

Ich drehte mich um, um die Treppe hinaufzulaufen, und hatte nicht einen Moment Zeit, das alles zu verarbeiten, bevor ich spürte, wie ein Arm mein Handgelenk fest umklammerte und mich zurückzog.

„Sprich nicht so mit mir“, schimpfte Vadim in einem äußerst strengen Ton, aber seine eiskalten Augen bohrten sich in meine, als hätte er eine Art hohe Autorität über mich.

Ich starrte ihn nur an, meine Mutter sagte kein Wort, während die anderen beiden Männer schwiegen und mein plötzlich auftauchender Vater aus dem Nichts auftauchte.

„Warum bist du hier?“, fragte ich ihn leise. „Warum jetzt?“

Er runzelte die Stirn, als hätte ich ihm gerade die lächerlichste Frage der Welt gestellt. „Deine Mutter wusste, dass ich kommen würde. Das war immer der Plan, Elaina. Du bist jetzt achtzehn.“

„Was hat das Achtzehnsein damit zu tun? Erst gestern war ich siebzehn. Ein Tag macht doch keinen Unterschied.“ Ich versuchte, mein Argument zu beweisen, aber es schien unmöglich.

„Doch, das tut er.“

„Vadim, bitte lass mich zuerst mit ihr reden“, flehte meine Mutter, und ich starrte sie verwirrt an. Warum verbeugte sie sich vor diesem ekelhaften Mann? Er schien schrecklich zu sein.

Er hob nur die Hand, um sie zum Schweigen zu bringen, bevor er fortfuhr. „Du hattest achtzehn Jahre Zeit, mit ihr zu reden, Fiona. Jetzt gehört sie mir.“

„Ich gehöre dir?“ Meine Augen weiteten sich, bevor Vadim in einer Sprache zu sprechen begann, von der ich annahm, dass es Russisch war. Seinem Akzent nach schien er Russe zu sein, und er hatte viele ähnliche Gesichtszüge.

Ich bin kein Freund von Klischees, aber die Sprache war ein eindeutiges Indiz.

Wenn er mein biologischer Vater ist, dann habe ich russisches Blut.

Nach seinem Geschimpfe in seiner Sprache ging einer der Männer auf mich zu und hielt mich fest, damit ich mich nicht bewegen konnte, während der andere meine Mutter daran hinderte, etwas zu tun.

Das war nicht echt. Es musste sich um einen Scherz handeln.

„Weißt du, Elaina, deine Mutter wusste, dass sie dich nur für achtzehn Jahre haben wird…“, erklärte mir Vadim.

„Ich habe für euch beide gesorgt, unter der Bedingung, dass du, wenn du achtzehn wirst, mit mir kommst.“

Aber warum wollte er mich jetzt, und warum hatte meine Mutter dem zugestimmt? Mein ganzes Leben lang wusste meine Mutter, dass sie Zeit mit mir verlor, und sie machte nicht einmal den Versuch, es mich wissen zu lassen.

Ich starrte meine Mutter an, der die Tränen über die Wangen liefen, als sie die Worte „Es tut mir leid“ murmelte.

Es tut mir leid? Sie meint es ernst. „Es tut mir leid“ reicht nicht aus.

„Ich will nicht gehen. Deshalb lehne ich dein Angebot ab“, sagte ich zu Vadim und zappelte im Griff des anderen Mannes.

„Elaina, du musst auf ihn hören“, warnte mich meine Mutter, aber ich hörte nicht mehr auf sie.

Sie hat mir das eingebrockt. Ich hätte weglaufen oder versuchen können, mich vor diesem Mann, der angeblich mein Vater war, zu verstecken, aber jetzt war ich für Gott weiß wie lange gefangen.

Vadim hob mein Kinn an und schenkte mir ein eiskaltes Lächeln. „Schätzchen, du hast keine Ahnung, mit wem du sprichst, oder?“

„Nicht mit meinem Vater“, spuckte ich aus und wandte den Blick von ihm ab, nur um mein Kinn schnell zurückzureißen, was mich unvorbereitet traf.

Er starrte mich an, und es herrschte eine tödliche Stille im Raum, die für ihn vielleicht wie ein dramatischer Aufbau wirkte, für mich aber ein erschreckender Moment war, in dem ich keine Ahnung hatte, was mich erwartete.

„Ich bin Vadim Vasiliev, der Anführer der russischen Mafia, meine Liebe. Und du, mein einziges Kind, Elaina Vasiliev.“

Schwarz. Das war's – alles wurde schwarz. Aber es ist nicht so, wie du denkst. Ich wurde nicht ohnmächtig. Ich war nicht so geschockt, dass ich vor Schreck auf den Boden fiel.

Als mir schwarz vor Augen wurde, spürte ich einen Stich in der Seite, ähnlich dem Gefühl, das man hat, wenn man Blut abgenommen bekommt oder geimpft wird.

Nachdem ich gehört hatte, dass der Mann vor mir behauptete, er gehöre zur russischen Mafia, wurde mir etwas injiziert, das mich sofort ohnmächtig machte, und das war's.

 

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2

Elaina

„Beeil dich, Schatz. Wir müssen los.“ Meine Mutter drängte mich, aber ich hatte keine Ahnung, warum. Als ich ins Bett ging, war alles in Ordnung. Es war immer alles in Ordnung.

Ich sah von meinem Bett aus zu, wie meine Mutter einige meiner Sachen in einen Koffer stopfte, und alles, was ich sagen konnte, war: „Wir müssen los, Mami?“

Sie sah mich an, und ihr Blick machte mir Angst. Sie sah verängstigt aus. Wenn Mama Angst hatte, dann sollte ich auch Angst haben. Sie war diejenige, die mich beschützen sollte.

„Nur für eine kurze Zeit.“

„Aber warum? Ich will nicht gehen.“

Schnell schnappte ich mir den Plüschhasen von meinem Bett und hielt ihn fest in meinen Armen. Wenn ich als vierjähriges Kind gezwungen wurde, mein Zuhause zu verlassen, brauchte ich meinen Stoffhasen.

Ich verspreche dir, dass alles irgendwann einen Sinn ergibt“, sagte meine Mutter zu mir, bevor sie meine Hand nahm und mich im Schlafanzug die Treppe hinunterführte.

Dort wartete bereits ein Koffer. Der muss Mamas sein. Obwohl sie sagte, dass es Sinn machen würde, war im Moment alles so verwirrend.

„Ich bringe unsere Koffer zum Auto. Du wartest hier, okay?“, sagte sie zu mir, und ich nickte nur.

Ich sah zu, wie meine Mutter ihren Koffer nahm und die Tür aufschloss.

Erst als sie die Haustür öffnete, bemerkten wir, dass dort ein großer Mann wartete. Allein seine Anwesenheit erschreckte sie, so dass sie schrie und einen Schritt zurücktrat.

„Was habe ich gesagt, Fiona? Du gehst nirgendwohin. Ich werde dir immer einen Schritt voraus sein“, kicherte der unheimliche Mann, bevor er mich ansah. „Geh wieder schlafen, Elaina. Du und deine Mutter, ihr geht nirgendwo hin.“

Ich öffnete meine Augen und sah ein mir unbekanntes Zimmer. Es war groß und viel zu geräumig. Ich brauchte nicht die Hälfte des Raums, aber das war meine geringste Sorge.

Ich war nicht zu Hause, und ich hatte keine Ahnung, wo ich war.

Vorsichtig rutschte ich vom Bett, stand vorsichtig auf und ging zur Tür. Jemand könnte auf der anderen Seite sein. Vadim könnte auf der anderen Seite sein.

Aber die Tür schien mir in diesem Moment die naheliegendste Wahl zu sein.

Ich versuchte, die Tür zu öffnen, aber sie war von außen verschlossen. Selbst nachdem ich am Türknauf gerüttelt und gezerrt hatte, rührte er sich nicht, also hämmerte ich wütend gegen die Tür.

Das war Wahnsinn. Mein Leben war aus Gründen, die ich nicht mehr verstand, völlig aus den Fugen geraten.

Plötzlich wurde die Tür aufgestoßen, und ich fiel zurück auf den Boden.

Ich sah auf und erblickte einen der Männer, die vor meinem Blackout in meinem Haus waren. Er trug immer noch einen Anzug, und er lächelte immer noch nicht.

„Dein Vater will dich sehen.“

„Er ist nicht mein Vater“, antwortete ich, ohne wirklich über mögliche Konsequenzen nachzudenken.

Er reagierte nicht, sondern winkte nur mit dem Kopf, dass ich aufstehen sollte. „Aufstehen.“

Du musst nicht auf ihn hören, redete ich mir immer wieder ein, aber das war wider besseres Wissen. Natürlich tat ich das. Wenn das die Leute waren, von denen Vadim sagte, dass sie es waren, könnte ich in großer Gefahr sein.

Wie ich es geschafft hatte, mich in diese Situation zu bringen, wusste ich nicht, genauso wenig wie ich wusste, wie ich da wieder herauskommen würde.

Ich erhob mich vom Boden und folgte dem Mann, der mich den Flur hinunterführte. Der Flur war lang, etwas dunkel und meiner Meinung nach kein bisschen einladend.

Die Böden waren mit rotem Teppich ausgelegt, und ich habe roten Teppich immer als schicke oder edle Einrichtung empfunden. Aber das liegt nur an mir.

Der Flur war mit verschiedenen Türen versehen, so dass ich mich fragte, wie viele Leute hier wohnten und wo genau hier war. Es schien gigantisch zu sein. Niemand in Ohio hatte ein so großes Haus.

Der Mann blieb vor einer Tür stehen, die etwas größer war als die anderen, und klopfte an. „Sir, ich bin's, Viktor.“

Ich hörte, wie Vadim antwortete: „Komm herein, Viktor.“

Viktor öffnete die Tür, und Vadim saß hinter einem großen dunkelbraunen Schreibtisch und notierte Dinge, als wäre er ein Geschäftsmann.

Aber was mein Herz zum Rasen brachte, war die Pistole, die ich lässig auf seinem Schreibtisch liegen sah.

„Hübsch, nicht wahr?“

Ich blickte auf, als ich merkte, dass ich die Pistole angestarrt hatte. „Ich…“

„Ich wette, du fragst dich: 'Hat er mit dieser Waffe Menschen getötet?' oder: 'Hat er tatsächlich die Wahrheit gesagt?'

„Nun, meine Liebe, die Antwort auf beide Fragen ist ja“, sagte Vadim mit einem stolzen Lächeln auf dem Gesicht, bevor er seinen Stift absetzte. „Gib uns bitte einen Moment, Viktor.“

Viktor nickte und verließ den Raum. Jetzt waren nur noch Vadim und ich da, zusammen mit der furchterregenden silbernen Pistole, die ich immer wieder anstarren musste.

„Setz dich, Elaina. Wir haben eine Menge zu besprechen.“ Er deutete auf den Platz vor ihm. Als er die Pistole in die Hand nahm, wich ich augenblicklich zurück, was ein Kichern auf seinen teuflischen Lippen hervorrief.

„Du glaubst doch nicht ernsthaft, dass ich dich den ganzen Weg hierher gebracht habe, um dich zu töten? Setz dich, Elaina. Ich werde es nicht noch einmal sagen.“

Den ganzen Weg? Wie weit waren wir entfernt?

Langsam setzte ich mich auf einen Stuhl, der vor seinem Schreibtisch stand, und legte die Hände auf meinen Schoß. „Wo … wo sind wir?“

„Während du geschlafen hast, habe ich dich nach Chicago gebracht“, antwortete er und ließ meine Augen groß werden.

Mein Herz begann zu rasen, als mir alles klar wurde. Das war eine Entführung. Ich befand mich nicht einmal mehr im selben Staat.

„Wo ist meine Mutter?“

„Mach dir keine Sorgen um sie. Es geht ihr gut … im Moment. Solange du die Anweisungen befolgst, wird deiner Mutter nichts passieren“, versicherte mir Vadim, aber ich wusste nicht, welche Anweisungen ich zu befolgen hatte, und das machte mir Sorgen.

„Was für Anweisungen?“

Er stand von seinem Schreibtisch auf und ging um ihn herum, um an meine Seite zu gelangen. „Bei unserem Familienunternehmen geht es um Vertrauen, Elaina. Das, und Beziehungen.”

„Wir brauchen enge Beziehungen zu möglichst vielen Leuten, starken Leuten, zu unserem Vorteil.“

Er nannte diese Mafia-Sache ein Familienunternehmen, als wäre es etwas, worauf man stolz sein könnte. Es war kriminell, und niemand konnte sie aufhalten.

Wenn sie eine Mafia sind, wo zum Teufel ist dann die Polizei?

„Wir knüpfen Beziehungen zu den Italienern. Das ist eine fantastische Gelegenheit und ein großer Machtzug“, fuhr er fort, aber ich hatte keine Ahnung, was das mit mir zu tun hatte.

„Der Chef der italienischen Mafia ist Marco Acerbi. Weißt du, wofür Acerbi steht, Elaina?“

Ich schüttelte nur den Kopf.

„Es bedeutet rau. Das sind starke Leute – sie machen ihrem Nachnamen alle Ehre. Wir brauchen ihren Zusammenschluss.“ Vadim hob mein Kinn an, um zu ihm aufzublicken, bevor er beiläufig sagte: „Um das zu erreichen, müssen sich unsere Familien vereinigen.

„Du wirst Marcos Sohn Valentino heiraten.“

Das ist nicht real.

Mir blieb der Mund offen stehen, und ich sah ihn mit völlig schockierten Augen an, bevor ich in einem unnachgiebigen Tonfall sagte: „Nein.“

Bevor ich realisieren konnte, wie dumm ich war, weil ich diesem Fremden, der sich als Gefahr erwiesen hatte, widersprochen hatte, traf sein Handrücken mein Gesicht, und ich hielt mich an der Stuhlkante fest.

„Sprich nicht auf diese Weise mit mir. Du wirst mich respektieren, und wenn die Acerbis heute Abend vorbeikommen, wirst du auch sie respektieren.“ Er starrte mich jetzt an und sprach durch seine Zähne.

Mein Gesicht brannte, und ich wusste, dass der Schmerz, den ich empfand, eine Spur hinterlassen würde. Noch nie in meinem Leben war ich geschlagen worden. Nicht von meiner Mutter, nicht einmal von einem Kind in der Schule. Das war das erste Mal.

Sie würden hierher kommen. Die Italiener. Ich saß in einem Haus voller Mafiosi fest, die mich als Faustpfand für ihre persönlichen Geschäfte benutzten.

Vadim bezeichnete sie als rau, was die Begegnung mit ihnen nicht einfacher machte.

Er wollte mich dazu zwingen, einen Fremden zu heiraten, einen Kriminellen noch dazu, und das alles nur, um Beziehungen in einem illegalen Geschäft zu schaffen.

Mein Leben als Erwachsene begann nicht an dem Tag, an dem ich achtzehn wurde; mein ganzes Leben endete.

***

Vadim schickte ein Kleid in das Zimmer, in dem ich am selben Tag aufgewacht war, damit ich mich auf das Abendessen mit den Acerbis vorbereiten konnte.

Er hat mich praktisch wie ein Geschenk eingepackt und mir eine Schleife für sie umgehängt. Es schien eine Art Sexhandel zu sein.

Der Gedanke, dass er in dieser kranken, verdrehten Welt irgendwie mein biologischer Vater war, widerte mich noch mehr an.

Er hatte nicht einen väterlichen Knochen in seinem Körper. Es ging nur um Macht, aber das ist es ja auch, was die Mafia ausmacht, soweit ich weiß.

Bis jetzt wusste ich nicht einmal, dass es die Mafia noch gibt. Ich dachte immer, sie sei in den siebziger oder achtziger Jahren verschwunden.

Ich stand vor einem Standspiegel, der im Zimmer aufgestellt war, betrachtete das Kleid und war sehr besorgt darüber, dass es mir perfekt passte. Es war nicht zu klein und auch nicht zu groß. Es hatte die perfekte Größe.

Der schwarze Stoff schmiegte sich an meinen Körper und fiel bis knapp über das Knie, wobei ein leichtes Dekolleté zu sehen war.

Schwarz ist nicht gerade die Farbe, die ich für diesen Anlass gewählt hätte. Ich hatte das Gefühl, auf eine Beerdigung zu gehen – aber es könnte ja auch meine Beerdigung sein.

Es klopfte an der Tür, und ich blickte nervös darauf. „Ja?“

Als sich die Tür leicht öffnete, machte Viktor eine Bewegung nach hinten. „Beeil dich. Die Acerbis sind da.“

„Äh … gibt es hier Schminke?“ Es war eine lächerliche Frage, das war mir klar, aber der große blaue Fleck in meinem Gesicht von der Ohrfeige, die Vadim mir verpasst hatte, war deutlich sichtbar.

Wenn ich doch nur eine Foundation hätte, um ihn zu verdecken.

Viktor rollte mit den Augen. „Hör zu, Prinzessin, dein Vater hat dich nicht hierher gebracht, um dich zu verwöhnen. Zwei Minuten.“

Das war mir schon klar: Er war kein Vater, er war ein Geschäftsmann. Ich wollte nicht heiraten, aber ich wollte auch, dass meine Mutter in Sicherheit war.

Jetzt musste ich also nach unten gehen und mit einer Gruppe von Verrückten zu Abend essen, die Pistolen an den Hüften trugen.

Diese Situation würde mir keinerlei Trost spenden, aber ich war gezwungen, damit zu leben, bis ich einen Ausweg finden würde – und ich würde einen Ausweg finden.

Ich rückte mein langes braunes Haar zurecht, indem ich es schlicht und offen trug. Es war nicht so, als hätte ich etwas, womit ich arbeiten konnte, und ich hatte nicht die Absicht, jemanden zu beeindrucken. Das war Elend vom Feinsten.

Als ich die Tür öffnete, wartete Viktor schon ungeduldig auf mich und begann, mich wortlos die Treppe hinunter zu führen.

Er war, gelinde gesagt, ziemlich einschüchternd. Er zeigte keine Emotionen und sprach kaum ein Wort. Es ging nur darum, Befehle zu befolgen und so weiter.

Ich hatte noch keine Gelegenheit gehabt, mich umzusehen, obwohl ich mir nicht sicher war, ob ich das durfte. Ich war den ganzen Tag in diesem Zimmer eingesperrt gewesen, wie Rapunzel, aber mein Haar konnte mich nicht aus diesem Chaos retten.

Wir erreichten die untere Etage, und Viktor öffnete die großen Türen, die zum Essbereich führten. Gegenüber von Vadim saßen zwei Männer, die ebenfalls teure Anzüge trugen.

Ich hätte schwören können, dass sie mich schlucken hörten, denn sie schienen alle in meine Richtung zu schauen, als ich es tat.

„Da ist sie“, verkündete Vadim, bevor er auf den Platz neben sich wies. „Setz dich, Elaina.“

Ich strich mir eine Strähne meines brünetten Haares hinters Ohr und ging langsam auf den Tisch zu. Ich spürte, wie mein Körper zitterte, und ich wusste, dass es sichtbar war.

Ich war verängstigt. Das konnte ich nicht einfach verbergen. Vor allem jetzt, wo mehrere Leute ein Gespräch über mein Leben führten und ich keine Kontrolle darüber hatte.

Langsam ließ ich mich auf dem Stuhl neben Vadim nieder und starrte auf den leeren Teller. Leer wie mein Herz.

„Elaina, sei nicht unhöflich. Erlaube mir, dich vorzustellen“, schimpfte Vadim, woraufhin ich gehorsam den Kopf hob. Das Letzte, was ich wollte, war eine weitere Ohrfeige.

Er wies auf den älteren Mann mit schwarzem Haar, das leicht grau durchzogen war. „Das ist Marco Acerbi.“

„Hallo“, sagte ich leise, aber es kam als Quietschen heraus. Er war genau so, wie Vadim ihn beschrieben hatte. Er hatte einen unfreundlichen Blick, fast streng, und es gab nicht die geringste Begrüßung in seinem Gesicht.

Er erwiderte nicht einmal mein „Hallo“.

Vadim wandte sich dann dem jüngeren Mann zu, ein Lächeln erschien auf seinem Gesicht, und ich wusste schon genau, wer das war. „Das ist Valentino Acerbi. Er ist der nächste in der Reihe, um Capo bei den Italienern zu werden.“

„Capo?“, frage ich. Ich erinnerte mich daran, dass Vadim es zuvor gesagt hatte, aber ich hatte mir nicht viel dabei gedacht.

„Anführer“, sagte Vadim zu mir.

Ich warf einen Blick auf Valentino. Seine Augen waren dunkelbraun und emotionslos. Er hatte schwarzes Haar, das nicht im Geringsten fehl am Platz zu sein schien, und eine Menge Stoppeln im Gesicht.

Er war kein Teenager, da war ich mir sicher, und sein strenges Aussehen hatte er auch von seinem Vater.

Seine Lippen waren zu einer feinen Linie gepresst, und niemand kümmerte sich darum, die Tatsache zu erwähnen, dass uns eine Heirat aufgezwungen wurde.

„Ich bin beeindruckt, Vadim“, meldete sich Marco schließlich zu Wort. „Achtzehn Jahre lang hast du deine Tochter versteckt gehalten, um sie in Sicherheit zu halten. Gut gemacht.“

„Es ist ein gefährliches Geschäft“, erwiderte er knapp, „und ich erwarte, dass Valentino diese Aufgabe genauso ernst nehmen wird, wenn Elaina eine Acerbi wird.“

Valentino kam nicht zu Wort; sein Vater sprach für ihn. „Wir legen sehr viel Wert auf die Familie.”

„Der Name Acerbi ist wichtig, und sobald sie ein Teil der Familie wird, kannst du sie als unantastbar betrachten.“

Ich bemerkte, wie das Grinsen auf Vadims Gesicht breiter wurde. „Ich nehme an, wir müssen eine Hochzeit planen.“

Wir. Das heißt, sie haben eine Hochzeit zu planen. Ich werde an einen Mann verkauft, der weder lächeln noch hallo sagen kann. Soweit ich weiß, werde ich in der Garage leben, während er ein eigenes Leben im eigentlichen Haus führt.

Ich wollte mich unbedingt weigern, aber als ich es das letzte Mal getan habe, hat er mir eine Ohrfeige verpasst.

„Lieber früher als später“, antwortete Marco knapp. „Valentino wird nicht jünger, und wie du weißt, Vadim, sind Beziehungen sehr wichtig.“

„Natürlich.“

Vadim schnippte mit den Fingern, und innerhalb von Sekunden reichten ihm die Dienstmädchen drei Zigarren. Er reichte eine an Marco, der sie dankend annahm, und reichte Valentino eine weitere.

„Zigarren sind nicht mein Geschmack“, antwortete er.

„Es ist eine Feier, mein Sohn. Ein Zusammenschluss zweier mächtiger Familien. Das ist eine große Chance“, betonte Vadim und drängte Valentino, die Zigarre zu nehmen.

Ich bemerkte, wie sich Valentinos Augen verdunkelten, als er Vadim anblickte. „Nein. Non mi prova.“

Übersetzung: Stell mich nicht auf die Probe.

Ich starrte unbehaglich auf meinen Platz und spürte, wie sich die Atmosphäre völlig veränderte. Es war eine Sache, wenn Vadim mich ohrfeigte, aber wenn ich recht hatte, konnte er Valentino nicht ohrfeigen.

„Calma, figlio“, sagte Marco zu Valentino, bevor er sich wieder auf Vadim konzentrierte. „Wo ist das Essen, Vadim? Wir warten schon eine ganze Weile.“

Übersetzung: Beruhige dich, mein Sohn.

Die Unterhaltung änderte sich schnell, und die meiste Zeit des Abends blieb sie auf Englisch, was mir egal war, weil ich nicht an dem Gespräch beteiligt war.

Die Männer unterhielten sich, vor allem Vadim und Marco, wohingegen ich während des gesamten Abendessens schweigend dasaß. Ich war wie eine Statue, hatte Angst zu atmen und Angst, mich zu bewegen.

Meine Mutter könnte in diesem Moment nach mir suchen, und bei der ersten Gelegenheit würde ich weglaufen. Ich wollte auf keinen Fall mein Leben mit so etwas verbringen. Es war lächerlich.

 

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Autorin: Tinkerbelle Leonhardt

Des Alphas hybride Gefährtin

AsaLynn ist die 199-jährige Tochter des Alphas des TipToe Tree-Rudels. Es ist fast schon skandalös, dass sich ein Nachkomme einer Alpha-Linie vor dem zweihundertsten Geburtstag noch nicht gebunden hat, aber AsaLynn steht sechs Wochen vor ihrem Geburtstag und hat ihren Gefährten noch nicht gefunden. Also schickt ihr Vater sie nach Australien, um an der großen Paarungszeremonie von König Alpha Leviathan teilzunehmen. Er war einer der ersten Unsterblichen und der erste, der von der Mondgöttin in einen Werwolf verwandelt wurde, aber genau wie AsaLynn hat auch er nie eine Gefährtin gefunden…

Altersfreigabe: 18+

Original-Autor: Mesabri

Anmerkung: Diese Geschichte ist die Originalversion des Autors und hat keinen Ton.

Wir Sind Bären

Taylee Harris ist von Wölfen aufgezogen worden. Jetzt, wo sie achtzehn ist, bereitet sie sich darauf vor, selbst als Wolf erwachsen zu werden –- bis sie eines Nachts bei einem mysteriösen Zwischenfall im Wald bewusstlos und blutüberströmt gefunden wird. Tavis, der junge Mann,, der sie versorgt, erzählt ihr, dass er ein Bär ist … und sie auch. Nach dieser Enthüllung muss sich Taylee in einer neuen Welt von Verbündeten und Gegnern zurechtfinden, die sie alle für sich beanspruchen wollen, während gleichzeitig ihre Liebe und Verehrung für ihren einen wahren Gefährten wächst.

Altersfreigabe: 18+

Der Alphakönig

Es gibt keinen einzigen Menschen, der Scarlet nicht liebt. Sie ist jung, wunderschön und hat die Seele eines Engels… Umso schockierender ist es, als sich herausstellt, dass ihr auserwählter Gefährte der herzlose und grausame Alphakönig ist. Von allen gefürchtet — und das aus gutem Grund — ist er nach sieben Jahren zurückgekehrt, um einzufordern, was ihm gehört. Wird es Scarlet gelingen, seine Mauern zu durchbrechen, oder wird sie am Ende um Gnade betteln?

Altersfreigabe: 18+

Biss des Alphas

Als die junge Ausreißerin Quinn im Wald von einem Wolf gebissen wird, entdeckt sie eine Welt, von der sie nicht wusste, dass sie existierte – die Welt der Werwölfe. Nun muss sich Quinn an ihr neues Leben im Schattenmond-Rudel gewöhnen, und das unter der Führung eines verführerischen Alphas.

Touch

Es ist schon eine Weile her, dass Emily mit jemandem Sex hatte. Und ihre letzte Beziehung? Sie kann sich kaum erinnern, so lange ist das her. Aber das bedeutet, dass sie fällig ist für ein aufregendes Liebesabenteuer! Emily ist dabei, denjenigen zu treffen, dessen Berührung sie in Flammen setzen wird.

Altersfreigabe: 18+

Vom Alpha entführt

Belle weiß nicht einmal, dass es möglich ist, sich zu verwandeln. Im Flugzeug nach Paris trifft sie auf Alpha Grayson, der behauptet, sie gehöre ihm. Der besitzergreifende Alpha markiert Belle und nimmt sie mit in seine Suite, wo sie verzweifelt versucht, sich gegen die Leidenschaft zu wehren, die in ihr wächst. Wird Belle ihrem Verlangen nachgeben oder kann sie sich durchsetzen?

Alterseinstufung: 16+

Original Autor: Annie Whipple

Anmerkung: Diese Geschichte ist die Originalversion des Autors und hat keinen Ton.

Die Strafe des Alphas

Alexia hat sich ihr ganzes Leben darüber Sorgen gemacht, nie ihren Gefährten zu finden, aber jetzt trifft sie ihn endlich – und macht sich noch mehr Sorgen! Alpha Rainier Stone vom Southridge Rudel ist ein Killer und berüchtigt für seine Brutalität. Er nimmt sich, was er will – und jetzt will er sie. Schlimmer noch, sie will ihn auch! Wird Alexia in der Lage sein, die Wut in Rainiers Herz zu besänftigen? Wird sie in der Lage sein, ihn vor sich selbst zu retten?

Age Rating: 18+

Original-Autor: Lunababy

Anmerkung: Diese Geschichte ist die Originalversion des Autors und hat keinen Ton.