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Cowboystiefel und Kampfstiefel

Als der Afghanistan-Veteran Lincoln die Therapeutin Lexi kennenlernt, weiß er, dass er die Richtige gefunden hat – doch die Erinnerungen an seine Vergangenheit könnten ihm beim Aufbau einer vielversprechenden Zukunft im Weg stehen.

Altersfreigabe: 18+

 

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Zusammenfassung

Als der Afghanistan-Veteran Lincoln die Therapeutin Lexi kennenlernt, weiß er, dass er die Richtige gefunden hat – doch die Erinnerungen an seine Vergangenheit könnten ihm beim Aufbau einer vielversprechenden Zukunft im Weg stehen.

Altersfreigabe: 18+

Autor: Riley Maylon

LEXI

„Link!“, schrie ich. „Link! Halt!“

Die Gasse hinter der Bar war dunkel – das einzige Licht kam von einem hohen Fenster in der Wand.

Es beleuchtete Lincolns muskulöse Schultern, als er sich nach vorne lehnte. Seine Arme waren angespannt, seine Hände verkrampft.

„Link, du erwürgst ihn! Du bringst ihn noch um!“. rief ich. Meine rosa lackierten Nägel gruben sich in Links Arm, als ich versuchte, ihn wegzuziehen.

Mein Herz klopfte heftig.

Sein Gesicht war rot, die Adern auf seiner Stirn traten hervor, seine Augen blinzelten, und seine Lippen waren von den Zähnen zurückgezogen.

„Link! Bitte!“

Mein Gott…

Er wird ihn umbringen!

***

Zwei Monate zuvor

LINK

Das hohe Wimmern des landenden Flugzeugs ließ die Haut an meinen Armen kribbeln.

Das war’s. Das passiert wirklich.

Die Kabine ruckelte, als die Räder auf der Landebahn aufsetzten, und das Geräusch von Gummi auf dem Asphalt ließ meinen Blutdruck noch mehr steigen.

Nashville.

Ich war zu Hause.

Mein Blutdruckanstieg hatte mehr mit gemischten Gefühlen der Vorfreude zu tun als mit Flugangst.

Nach fünf Jahren und einigen Einsätzen in Afghanistan und im Irak war ich wieder zu Hause.

Ehrenhaft entlassen. Fertig.

Ich war jetzt ein Zivilist.

Das Flugzeug rollte weiter. Die Leute um mich herum zogen ihre Handgepäckstücke von ihren Sitzen auf ihren Schoß.

Ein braunhäutiger, bärtiger Mann räumte Spielzeug weg, während sein kleiner Junge auf dem Sitz gegenüber von mir auf und ab hüpfte.

Auf der anderen Seite des Mannes trug eine Brünette Lippenstift auf und benutzte die Kamera ihres Handys als Spiegel.

Werde ich eines Tages das haben, was dieser Typ hat?

Eine Familie.

Ein normales Leben.

Wie konnte er nur so viel Glück haben?

Als ich ihm gegenüber saß, fühlte ich mich, als hätte ich Streichhölzer zum Verkaufen und schaute an einem eisigen Wintertag in das Fenster eines Hauses.

Drinnen eine warme, glückliche Familie.

Ich, allein, draußen.

Das Flugzeug hörte auf zu rollen und das Anschnalllicht erlosch.

Die Leute fingen an, aufzustehen und nach den Taschen in den Gepäckfächern zu suchen.

Jeder musste schnell raus, aber ich hatte es nicht eilig.

Wir sind da.

Und was jetzt?

***

Als ich am Gepäckband stand, überkam mich die Müdigkeit und meine Augen fielen zu.

Ich war noch im Halbschlaf, als sich ein Arm um meinen Hals legte.

Mit einem Ruck wurde ich wach, packte meinen Angreifer und warf ihn über meine Schulter.

Er landete hart auf dem Boden und stieß ein lautes „Oof!“ aus.

Die Leute wichen zurück, und aus den Augenwinkeln sah ich Sicherheitspersonal mit Walkie-Talkies vor dem Mund.

Ich blinzelte zu meinem Angreifer hinunter, dessen Gesicht sich in Klarheit auflöste; ich gab ein schnaubendes Geräusch von mir.

Ich streckte eine Hand aus, um meinem Angreifer auf die Beine zu helfen, und sagte: „Ach, verdammt, Rowan. Wehe, du schleichst dich noch einmal so an mich heran.“

Die Schaulustigen lächelten und lachten sogar.

Rowan Jefferson, mein kleiner Bruder, richtete sein Hemd, als er aufstand, und rollte mit den Augen. „Da hast du wohl etwas überreagiert, Link.“

Das Sicherheitspersonal wich zurück.

Dann nahm ich Rowan in den Arm.

Ich konnte ein Gemurmel in der Menge hören – und sogar vereinzelten Applaus.

Es half, dass ich eine Uniform trug, das wusste ich.

Rowan klopfte mir auf den Rücken, und ich drückte noch etwas fester zu. Es war so schön, ihn wiederzusehen.

„Okay“, keuchte er. „Ich kriege keine Luft mehr.“

Als ich ihn losließ, strahlte ich meinen kleinen Bruder an.

Er war ein gutaussehender Kerl – ganz nach unserer Mutter – mit blondem Haar und feinen Gesichtszügen. Bis auf unsere dunkelblauen Augen sahen wir uns nicht sehr ähnlich.

Ich ähnelte mehr unserem Vater, mit dunklen Haaren und einem raueren Charakter im Gesicht.

Was wird mein Vater wohl sagen, wenn ich ihm sage, dass ich wieder da bin?

Das war etwas, worüber ich mir Sorgen machte, seit ich meine Entlassungspapiere bekommen hatte.

Die Sorge um meinen Vater würde noch eine Weile andauern. Ich wollte nur den Geruch des Flugzeugs aus meiner Nase bekommen.

„Willkommen zu Hause, Link“, sagte Rowan und erwiderte mein Lächeln. „Bist du bereit, von hier zu verschwinden?“

ROWAN

Lincoln war noch breiter geworden, seit ich ihn das letzte Mal gesehen hatte. Das war vor zwei Jahren gewesen, als er sich in einem Krankenhaus in Deutschland von einer Kampfverletzung erholte.

„Hast du deine Tage damit verbracht, Klimmzüge zu machen, oder was?“, fragte ich, als wir den Parkplatz überquerten.

Link schnaubte. „So was in der Art.“

Es war nur kurz, aber ich sah, wie sich die Dunkelheit hinter seinen Augen bewegte.

In Deutschland hatte ich mir bereits Sorgen darüber gemacht, was seine Erfahrungen mit ihm anstellten.

Die Angst stieg in mir hoch, aber ich schob sie beiseite.

Wenn er sich erst einmal eingelebt hatte, war genug Zeit, um seinen mentalen Gesundheitszustand zu erkunden.

Ein paar Schritte vor mir blieb Link kurz stehen.

Ich grinste. Ich wusste, warum.

Links bulliger F250-Truck, dessen schwarze Lackierung glänzte, nachdem ich ihn gestern zur Reinigung gebracht hatte, wartete geduldig auf uns.

Seinen Atem einsaugend ging Link um den Truck herum und fuhr mit den Fingern knapp über den glänzenden Lack, als könnte er es nicht ertragen, ihn zu verschmieren.

„Endlich wieder vereint“, scherzte ich.

Link warf mir einen grinsenden Blick zu. „Brüderchen. Wegen ihr bin ich zurückgekommen“, stichelte er zurück.

„Es ist eine epische Romanze. Ich werde nicht versuchen, ihr im Weg zu stehen“, sagte ich.

Link verstaute seine Taschen auf dem Rücksitz des großen Trucks und setzte sich hinter das Lenkrad. Kaum hatte ich die Beifahrertür geschlossen, heulte der Motor auf und Link warf mir einen erfreuten Blick zu.

„Was?“ Ich zuckte mit den Schultern. „Ich habe dir doch versprochen, dass ich mich um sie kümmere.“

In Sekundenschnelle waren wir auf dem Highway und schlängelten uns durch den Verkehr, als ob Link dachte, es handele sich um eine Rennstrecke.

„Ganz ruhig, Soldat. Wir müssen dem Feind nicht davonfahren“, sagte ich, schloss die Augen und wünschte mir, ich könnte in meinem Sitz versinken und verschwinden. „Tut mir leid, Link. Das hätte ich nicht sagen sollen.“

Link schüttelte den Kopf. „Ist schon gut.“ Er ging ein wenig vom Gas, aber nicht genug, um mich wirklich entspannen zu lassen.

„Erst essen oder duschen?“, fragte ich und versuchte, die Unbehaglichkeit zu verdrängen.

Link überlegte. „Duschen, denke ich.“

„Okay, dann nimm die Ausfahrt I-440 West, sollte in fünfzehn Minuten oder so kommen.“

„Wird gemacht.“

LINK

Nach einer Dusche, einer Mahlzeit und einem Nickerchen fühlte ich mich wie ein neuer Mensch.

Rowan hatte eine 1-Zimmer-Wohnung mit viel Licht. Ich kam erst einmal auf seiner Couch unter für die nächste Zeit.

„Wir müssen ausgehen und feiern“, sagte Rowan, und ich stimmte zu.

„Wohin?“

Rowan zog die Augenbrauen hoch. „Strip-Club?“

Ich schnaubte. „Du willst bestimmt in diesen 'Male Review' in der Second Avenue…“

Rowan grinste.

„Ich will nur etwas Normales machen, Rowan.“

Rowan täuschte einen Schmollmund vor, erholte sich aber sofort wieder. „Ich kenne da eine Bar. Da ist dieser Kerl…“

„Ah“, sagte ich und grinste, während ich nickte. „Wie heißt er?“

„Damien. Er ist eine Art Anwalt oder so“, sagte Rowan.

„Wie lange triffst du ihn schon?“

Rowan setzte einen verlegenen Gesichtsausdruck auf. „Ich habe noch nicht richtig angefangen. Es ist möglich, dass er keine Ahnung hat, wer ich bin.“

„Aber er wird in dieser Bar sein, in die du gehen willst?“, fragte ich.

„Weißt du was, lass uns woanders hingehen“, sagte Rowan. „Ich will den Abend mit dir verbringen und feiern, dass du wieder da bist. Damien kann auf einen anderen Abend warten.“

Ich schüttelte den Kopf. „Nee, auf keinen Fall. Du hast damit angefangen. Jetzt muss ich diesen Kerl sehen und sicherstellen, dass er in deiner Liga spielt.“

Rowan rollte mit den Augen, aber ich konnte die Erregung darunter brodeln sehen.

Er mag den Kerl.

Vielleicht lerne ich auch jemanden kennen.

***

Die Einrichtung des Swingin' Lariat war bewusst im Country-Western-Stil der 50er Jahre gehalten, mit Lichtern, die von Wagenrädern hingen, und allen möglichen Cowboyhüten, die über der Bar aufgereiht waren.

Die Stühle waren mit Kuhfell gepolstert, und die Bilder von Rodeos hatten türkisfarbene Rahmen, die sich von den verschiedenen Schattierungen der Holzverkleidung an den Wänden abhoben.

Rowan und ich nahmen einen Tisch, und eine Kellnerin mit Zöpfen und kariertem Hemd kam herbei, um unsere Bestellungen aufzunehmen.

Als sie ging, um unsere Biere zu holen, warf ich Rowan einen Blick zu. „Dieser Ort ist eine Art Touristenfalle, nicht wahr?“

„Ich war mit einem Rockabilly-Typen zusammen, der das mochte“, erklärte Rowan. „Und eines Abends, kurz vor dem Ende unserer Beziehung, habe ich Damien kennen gelernt. Er kommt dienstags und donnerstags gerne zum Square- und Line-Dance hierher.“

„Willst du mich verarschen?“

Rowan schüttelte mit einem zufriedenen Lächeln den Kopf. „Nö. Du wirst deine Cowboystiefel abstauben müssen, Link. Es ist Zeit, einen Teppich zu zerschneiden.“

Ich stöhnte und lehnte mich zurück, aber insgeheim verspürte ich einen Anflug von Aufregung. Ich hatte nicht mehr getanzt, seit ich vor fünf Jahren abgehauen war.

Sicher, ich würde eingerostet sein, aber ich hatte es immer gemocht.

Als ich mich umschaute, sah ich, dass die Band fast bereit war, anzufangen.

Die Kellnerin brachte uns unsere Biere und fünf Minuten später begann die Musik zu spielen.

Rowan grinste mich an und zerrte mich von meinem Stuhl auf die Tanzfläche.

Er lachte sich bald kaputt, während ich mich abmühte, mit ihm Schritt zu halten, aber das brachte auch mich zum Lachen.

Es tat so gut, etwas nur zum Spaß zu tun.

Ich fühlte mich albern, aber zufrieden.

Als ich mir die Mädchen auf der anderen Seite der Tanzfläche ansah, fühlte ich, wie sich mein Puls beschleunigte.

Viele hübsche Mädchen. Wenigstens eine von ihnen musste single sein.

Rowan stieß mich mit dem Ellbogen an und ruckte mit dem Kopf.

Ein gut aussehender Typ in schwarzen Jeans mit ebenso schwarzen Haaren und grünen Augen kam auf die Tanzfläche.

Ich hob meine Augenbrauen zu Rowan und sagte: Damien?“, woraufhin er mir kurz zunickte.

Schmunzelnd wollte ich gerade überlegen, ob ich ihn irgendwie in Verlegenheit bringen könnte, als mein Blick auf ein Mädchen fiel, das gerade ankam.

Sie kam auf die Tanzfläche.

Sie war eine Göttin.

Ihr langes, gewelltes braunes Haar war mit goldenen Strähnen durchzogen und schwang über ihre Schultern, als sie mit dem Rest der Tänzer an ihrer Seite nach vorne trat.

Mit ihren türkisfarbenen und braunen Leder-Cowboystiefeln schlug sie ein langes, gebräuntes Bein erst vor, dann hinter sich.

Das weite, marineblaue Oberteil, das sie trug, ließ sie aussehen, als hätte sie Flügel.

Aber es war ihr Lächeln, das mich meine Tanzschritte wirklich vermissen ließ.

Es strahlte aus ihrem Gesicht, als sie über Damien die Nase rümpfte und den Kopf zurückwarf, um zu lachen.

Einen Moment später muss sie meinen Blick gespürt haben, denn ihre goldenen, haselnussbraunen Augen trafen die meinen.

Mein Herz blieb stehen.

Rowan stieß mich hart in die Rippen, und ich blinzelte und wandte den Blick ab, während ich mich beeilte, beim Tanz mitzuhalten.

Verdammt. Was für eine Schönheit.

Ich dachte an den Mann im Flugzeug und die Frau, die neben ihm Lippenstift auftrug.

Könnte diese Göttin eines Tages an meiner Seite sein, so wie diese Frau so einfach neben ihm gesessen hatte?

Werde ich jemals so viel Glück haben?

Als das Lied zu Ende war, zog mich Rowan vom Boden zur Bar hinüber.

„Ich brauche flüssigen Mut, wenn ich mit Damien reden will“, sagte er.

Ich warf einen Blick zurück auf die Menge auf der Tanzfläche und sah, dass Rowans Schwarm tief in ein Gespräch mit der Göttin vertieft war.

„Sie sind Freunde“, sagte ich in Rowans Ohr, während er zwei Shots zum Preis von einem bestellte.

„Was?“ Rowan sah mich stirnrunzelnd an.

„Dein Typ und das Mädchen meiner Träume“, murmelte ich und starrte immer noch.

Rowan sah sich um und sein Gesicht hellte sich auf. „Oh!“, sagte er. „Ja. Ich habe sie schon mal mit ihm gesehen.“

„Wie heißt sie denn?“

„Ich weiß es nicht. Aber ich wette, Damien weiß es.“

„Du musst mit ihm reden“, sagte ich, griff nach dem Schnaps, der vor mir stand, und kippte ihn hinunter. Ich winkte dem Barkeeper zu, der das Glas wieder auffüllte.

„Ja“, sagte Rowan und straffte die Schultern.

„Hey!“

Es war ein aggressives Bellen von einem Typen mit Elvis-Haaren, der hinter Rowans Schulter stand.

Rowan drehte sich um und wich sofort zurück, um dem Kerl den Rücken freizuhalten. „Scheiße.“

„Was?“, sagte ich.

Der Typ hatte Tattoos auf den Armen und noch mehr am Hals. Er trug ein besticktes Hemd, auf das Buck Owens stolz gewesen wäre.

Der Rockabilly.

Er packte Rowan an der Schulter und zog ihn zurück, um ihn anzusehen.

Das gefiel mir gar nicht.

Der Rockabilly schüttelte sein Kinn in meine Richtung und sagte: „Wer ist dieser Typ, Ro?“

Nimm die Hände von meinem Bruder.

Rowan seufzte und befreite sich mit einem Ruck aus dem Griff des Rockabillys. „Niemand, um den du dir Sorgen machen musst, Jerry.“

Jerry packte Rowan erneut am Arm, als mein Bruder versuchte, sich von ihm abzuwenden.

„Warum musstest du ihn hierher bringen?“, verlangte er.

„Lass ihn los“, sagte ich und stellte mich zwischen Rowan und dieses Arschloch.

Der Rockabilly grinste und trat mir ins Gesicht. „Oder was?“, fragte er.

Er hatte Rowans Arm losgelassen, und jetzt war Rowan an der Reihe, meinen zu packen. „Komm schon, Link, lass uns wieder auf die Tanzfläche gehen.“

Ich starrte Jerry an. „Du lässt meinen Bruder in Ruhe“, sagte ich.

Die Augenbrauen des Rockabillys schossen nach oben, und dann sah er von mir zu Rowan. „Bruder? Willst du mich verarschen?“

Ich beugte mich vor, bis sich unsere Nasen fast berührten. „Ja. Ein großer Bruder. Der Typ, der die Typen verprügelt, die seinen kleinen Bruder belästigen. Verstehst du, was ich meine?“

Rowan zog an mir, aber ich rührte mich nicht.

„Hey, Jerry, wie wär's, wenn du jetzt gehst?“, sagte Rowan.

Der Rockabilly spottete und schüttelte den Kopf, aber dann ging er davon.

Ich blickte ihm finster hinterher.

Rowan stellte sich in mein Blickfeld. „Link, was war das? Du wolltest doch gegen den Kerl kämpfen!“

Nur mit Mühe konnte ich meine Aufmerksamkeit von Jerrys zurückweichender Gestalt auf Rowans besorgtes Gesicht lenken. „Es hat mir nicht gefallen, wie er dich angefasst hat.“

Rowan schnitt eine Grimasse. „Link. Ich kann auf mich selbst aufpassen. Und Jerry ist harmlos.“

Ich griff nach dem gerade gefüllten Schnapsglas und leerte es.

Rowans Tonfall wurde weicher. „Hey, weißt du, das Zentrum der Veteranen ist nur zehn Autominuten von mir entfernt. Vielleicht bringe ich dich morgen hin.“

Ich sah ihn stirnrunzelnd an. „Nee. Mir geht's gut.“

Rowan runzelte ebenfalls die Stirn.

„Im Ernst, Rowan. Ich richte mich gerade erst ein. Kein Streit, ich schwöre. Ich muss mir nur einen Job suchen und die hübsche Dame dazu bringen, dass ich sie zum Kaffee einlade, dann ist alles im Handumdrehen in Ordnung.“

 

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2

LINK

In den drei Tagen seit meiner Rückkehr wollte ich nur noch an die tanzende Göttin im Swingin' Lariat denken.

Nach dem angespannten Moment mit Rowans Exfreund hatte ich den Drang zu tanzen verloren, aber das Sitzen hatte seine Vorteile gehabt.

So hatte ich viel Zeit, diese reizende Dame zu beobachten, wie sie tanzte.

Sie hatte ihren Kopf zurückgeworfen und über etwas gelacht, das Damien zu ihr gesagt hatte.

Mein Gott, ich wollte sie auch so zum Lachen bringen.

Ich dachte nicht, dass Liebe auf den ersten Blick echt ist, aber sieh mich jetzt an.

Aber von einem Mädchen mit schönen haselnussbraunen Augen zu träumen, brachte mich meinem Ziel, einen Job und die Mittel für eine eigene Wohnung zu bekommen, nicht näher.

Ich musste sie für eine Weile aus meinem Kopf streichen, wenn ich die Kurve kriegen wollte.

Und heute…

Nun, heute sollte es besonders unangenehm werden.

ROWAN

Zehn Uhr morgens, und mein Bruder saß auf meiner Couch, schaute ein Baseballspiel und trank Dos Equis. Er hatte schon zwei Flaschen des Biers intus.

Ich dachte mir, dass das etwas damit zu tun hatte, dass er mir gestern gesagt hatte, dass er heute zum Mittagessen mit unseren Eltern gehen würde.

Normalerweise war es Zeit, zu meinem Job bei Sullivan Branding and Design aufzubrechen, aber als ich sah, wie er heute Morgen das Sixpack aus dem Kühlschrank holte, meldete ich mich krank.

Ich wünschte, wir könnten einfach so tun, als hätten wir noch ein paar Wochen lang keine Eltern.

Vater sprach kaum noch mit mir, nachdem er monatelang so getan hatte, als wäre ich gestorben, nachdem ich mich ihm gegenüber geoutet hatte.

Wir hatten einen sehr fragilen Waffenstillstand.

Mutter war besser – sie verstand die Sache mit dem Schwulsein nicht wirklich, war aber auch nicht aktiv hasserfüllt, wie Vater es sein konnte. Und ich rechnete damit, dass sie froh sein würde, dass Link zu Hause war.

Vater, hingegen…

Er hielt sich für einen Patrioten.

Und er definierte Patriotismus und Männlichkeit in engen Begriffen.

Dieses Mittagessen beunruhigte mich, und wie es aussah, spürte Link das auch.

Auf der einstündigen Fahrt sprach keiner von uns beiden ein Wort. Ich schwelgte in meinen Gefühlen, in denen sich Unmut mit Angst mischte.

Doch als wir bei unseren Eltern ankamen, entspannte ich mich. Vater lächelte, als er Link sah, und schüttelte ihm kräftig die Hand. Mutter wischte sich die Tränen aus den Augen und quietschte, als Link sie umarmte.

Vielleicht würde alles besser laufen, als ich befürchtet hatte.

Während unsere Mutter in der Küche fertig wurde, ging Vater mit uns in die Garage, um die Arbeit zu bewundern, die er an der Restaurierung seines geliebten gletscherblauen 1955er Chevy Bel Air verrichtete.

„Ich habe gerade einen tadellosen Original-Kühlergrill bestellt“, sagte er und wies auf den Rost an dem, der noch am Auto war. „Ein Freund von mir hat sich ganz schön Zeit gelassen, um einen zu finden.“

„Der wird richtig gut aussehen“, sagte Link anerkennend.

Wir unterhielten uns bis zum Ende des Essens über dies und das, und ich dachte, dass Link seine Entlassung vielleicht gar nicht erwähnen würde. Und damit hatte ich auch kein Problem.

Aber dann sagte Vater: „Wann fährst du wieder weg?“

Panik überkam mich, und ich hatte plötzlich das Bedürfnis, mir mit der Serviette über den Mund zu wischen, um den Ausdruck auf meinem Gesicht zu verbergen.

„Nun“, sagte Link, „darüber musste ich mit euch reden.“

Unsere Mutter setzte sich ein wenig auf, und Vaters Augenbrauen senkten sich.

„Warum denn das?“, fragte Dad.

LINK

Es war der Moment, vor dem ich mich gefürchtet hatte, seit ich meine Papiere unterschrieben hatte.

Ich sog tief die Luft ein.

Ich hatte in meinem Kopf immer wieder geprobt, wie ich ihnen die Nachricht überbringen würde, und natürlich war mein Kopf jetzt leer.

„Und?“, fragte Dad mit rauer Stimme.

„Nun“, wiederholte ich, „ich gehe nicht. Ich gehe nicht zurück.“

Vaters Gesicht verfinsterte sich. „Was? Was soll das heißen, du gehst nicht zurück?“

„Ich habe meinen Einsatz beendet und bin ehrenhaft entlassen worden“, sagte ich. „Ich bin fertig.“

Vaters Augen verengten sich.

„Du gibst auf?“, fragte er.

Ich blickte von ihm zu Mutter und hoffte inständig, dass sie etwas sagen würde, um ihn zu beruhigen.

Sie saß nur da, ohne sich zu bewegen.

„Ich höre auf. Das ist kein Aufgeben“, sagte ich.

Vater knallte mit der Handfläche auf den Tisch. Die Gläser und das Besteck klapperten, und Mama sprang auf.

Meine Sicht verengte sich und wurde an den Rändern unscharf.

„Kein Sohn von mir ist ein Aufgeber!“

Alles, was ich jetzt noch wollte, war verschwinden.

Rowan schaute von Vater zu mir, sein Gesicht war gequält.

Vaters Gesicht wurde immer röter und röter.

„Dad…“, begann ich.

„Das kommt nicht in Frage!“, bellte unser Vater.

„Es ist schon geschehen“, erwiderte ich.

Er schob seinen Stuhl beiseite und taumelte auf die Beine. Er stützte sich mit einer Faust auf den Tisch und zeigte mit der anderen Hand auf mich.

„Du Feigling! Du lässt deine Brüder im Stich!“

Ich schüttelte langsam den Kopf.

„Ich musste es tun. Ich musste aufhören. Ich habe… ich habe nicht mehr die richtigen Entscheidungen getroffen. I-„

„Das ist Schwachsinn und das weißt du!“, brüllte Dad. „Du hast eine Pflicht zu dienen!“

Ich schüttelte nur noch den Kopf.

„Dad-“ sagte Rowan.

„Jefferson-Männer geben nicht auf!“ Dad schrie ihn an. „Jefferson-Männer sind keine Feiglinge! Der Krieg ist noch nicht vorbei! Du gehst erst, wenn du den Feind ausgelöscht hast, Junge!“

„Sie hätten mich ausgelöscht, Dad!“, schnauzte ich. „Ich versuche es dir zu erklären: Ich konnte es nicht mehr tun!“

Vater hatte sich nie zur Armee gemeldet.

„Du wehleidiger Feigling“, zischte er und zog sich von mir zurück. „Du hast Angst bekommen, ist es das?“

„Und auf wie vielen Schlachtfeldern hast du schon gekämpft?“, verlangte ich.

Sobald die Worte meinen Mund verlassen hatten, wünschte ich, ich könnte sie zurückrufen.

Das war ein ewiger Streitpunkt mit Vater. Vietnam war zu Ende gegangen, als er 13 war. Danach waren die USA nicht mehr in irgendetwas verwickelt gewesen, solange er jung war.

Vater hatte sich nie gemeldet.

„Raus aus meinem Haus!“, rief Vater.

„Franklin!“, protestierte Mutter.

„Ich habe schon eine Schwuchtel als Sohn, ich brauche nicht noch einen, der ein Feigling ist!“

Rowan seufzte und rollte mit den Augen.

Ich stand auf und machte einen Schritt auf Vater zu, der mit seinen 1,80 m gut einen halben Meter größer war als ich.

„Was? Willst du mir eine verpassen?“, spottete Vater. „Na los! Tu es! Ich fordere dich heraus.“

ROWAN

Ich starrte Link an, der Vater anglotzte.

Was wird er wohl tun?

Er wird ihn doch nicht wirklich schlagen, oder?

Links Gesicht verzerrte sich, als er Vater anfunkelte, und im nächsten Moment drehte er sich um und stürmte aus dem Esszimmer.

Papa keuchte, die Fäuste an der Seite.

Mutter saß immer noch auf ihrem Platz, die Finger in ihrer Serviette verheddert.

Ich schaute von einem zum anderen und sagte: „Nun, es war einfach herrlich. Lass uns nicht noch einen Monat warten, um es wieder zu tun, ja?“

Und damit marschierte ich hinter Lincoln her.

LINK

„Jack“, sagte ich zu dem grauhaarigen Barkeeper, der mir prompt einen weiteren Schnaps einschenkte.

Die Bar, die dem Haus meiner Eltern am nächsten lag, war ein dunkler und schäbiger Ort.

Der Boden war klebrig.

Die Kronleuchter waren zerbrochen.

Einige Schwarz-Weiß-Fotos an einer Wand waren in einem fast undurchschaubaren Maße verblasst.

Der Barkeeper füllte mein Glas nach.

Ich leerte es und winkte nach einem weiteren.

Ich leerte dieses und winkte nach einem weiteren.

„Hey, Tiger, mach langsam“, sagte Rowan, als er sich neben mir niederließ.

Ich schaute ihn nicht einmal an.

Ich wollte nicht aufhören, bis alles vorbei war.

Vater hatte jeden Nerv getroffen, den ich bei meiner Entlassung gehabt hatte.

Vor allem die Sache mit dem Verlassen meiner „Waffenbrüder“.

Was er nicht verstand, war, dass ich nicht mehr richtig funktionieren konnte, und wenn ich geblieben wäre, hätte ich nicht nur mich umgebracht. Ich hätte alle umgebracht.

Das zu wissen, machte die Entscheidung, nach Hause zu kommen, zur einzigen Option, aber das machte es nicht besser.

Es machte das Gefühl nicht geringer, dass ich sie alle im Stich ließ. Sie in dieser Hölle sich selbst zu überlassen.

Rowan war mein Bruder, und ich liebte ihn, aber ich hatte alle Brüder zurückgelassen, mit denen ich gedient hatte. Ich war rausgekommen, sie nicht.

Und wie viele von ihnen würden sterben, weil ich nicht da war, um sie zu retten?

Erinnerungsblitze.

Meine Hände frieren an meinem Gewehr ein. Finger wie Eis in der irakischen Hitze.

Ich atmete zu schnell.

Ich blinzelte den Schweiß weg, der mir in die Augen lief.

„Link!“, schrie Juarez und versuchte, zu mir durchzudringen, aber ich war wie erstarrt und versuchte nur noch zu atmen.

„Link! Komm schon!“

Ich konnte mich nicht bewegen, und ich gefährdete alle.

„Link.“

Es war Rowan.

Ich versuchte, mich auf ihn zu konzentrieren, aber ich sah nichts mehr.

„Hey“, sagte er.

Sein Gesicht verschwamm und verdoppelte sich, dann setzte es sich wieder zusammen.

Ich tastete die Bar ab und suchte nach dem Schnapsglas. Wie viele hatte ich getrunken?

„Komm, Bruder, wir bringen dich nach Hause“, sagte Rowan, und ich spürte, wie er an mir zerrte und versuchte, einen Arm um meinen Rücken zu legen.

Ich stieß ihn weg, stolperte und warf den Hocker um.

„Ist schon gut, Link, komm schon“, sagte Rowan.

Ich lehnte mich an und versuchte, mich an der Theke abzustützen.

Rowan legte wieder einen Arm um mich, und dieses Mal ließ ich ihn gewähren.

„Bringen wir dich nach Hause“, sagte er.

Als er das sagte, kam mir seltsamerweise ein Bild von hübschen haselnussbraunen Augen und wallendem braun-goldenem Haar in den Sinn.

Ich schloss meine Augen, aber das Bild löste sich auf und verblasste.

***

Zurück in seiner Wohnung sagte Rowan: „Link, es tut mir leid, dass Vater so reagiert hat.“

Ich schnaubte. „Es ist ja nicht so, dass es eine Überraschung war.“

„Aber die Sache ist die“, sagte Rowan und rieb sich die Handflächen, „ich mache mir Sorgen um dich.“

Ich schnitt eine Grimasse. „Als hättest du es noch nie übertrieben.“

Rowan schüttelte den Kopf. „Ich sage nicht, dass ich es nicht getan habe. Ich sage nur … das Zentrum der Veteranen ist dazu da, Veteranen wie dich zu unterstützen.“

Ich knirschte mit den Zähnen.

Ich hatte gedacht, wenn ich nach Hause komme, könnte ich mich endlich entspannen.

Und jetzt muss ich mich damit abfinden, dass Rowan die Mutterrolle spielt.

Ich wusste, dass er sich nur Sorgen um mich machte, aber er machte alles nur noch komplizierter.

***

Die Schatten machten es schwer, das Gesicht des Mannes zu erkennen.

Ein Lichtstrahl beleuchtete jedoch meine Finger um seinen Hals.

Das Bild war klar und real.

Der Mann zappelte unter mir, die Zähne gefletscht.

Angst und verzweifelte Wut strömten durch meine Adern.

Ich hasste ihn.

Ich hasste alles.

Ich musste ihn sterben lassen.

Ich drückte fester, das Blut rauschte in meinen Ohren.

Irgendwo in der Ferne ertönte Maschinengewehrfeuer.

Ich schnappte nach Luft und biss die Zähne gegen die überwältigende Angst zusammen.

Er stöhnte, als sein Kampf nachließ.

„Link“, sagte er.

Erschrocken lockerte ich meinen Griff.

„Verdammt, Link. Lass los.“

Seine Stimme klang dumpf und seltsam vertraut.

Ich konnte sie kaum hören, weil mein Puls in meinen Ohren pochte.

Er zuckte, aber ich zog meinen Griff wieder fester an.

„Link.“ Ein verschlucktes Wort.

Seine Nägel gruben sich in meine Handrücken.

Aber das war nicht richtig.

Alles kippte und wurde dunkel.

Ich riss die Augen auf.

Meine Hände waren immer noch um einen Hals gewickelt.

Aber als sich mein Blick klärte, sah ich…

dass es Rowans war.

 

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Altersfreigabe: 18+

Die Gute Fee AG

Jeder wünscht sich irgendwann einmal eine gute Fee, oder? Nun, Viola findet heraus, dass sie eine hat – sie muss nur auf der gepunkteten Linie unterschreiben, und alle ihre romantischen Träume werden wahr! Was kann da schon schiefgehen? Wie wäre es mit der Tatsache, dass sie nun in einem gefährlichen Spiel gegen andere Frauen antreten muss, um das Herz eines hinreißenden Prinzen zu gewinnen? Der Kampf ist eröffnet!

Altersfreigabe: 18+ (Inhaltswarnung: Vergewaltigung)

Besessen von Price

Nachdem die angehende Journalistin Kate Dawson den reichsten CEO der Stadt beleidigt, setzt dieser ihr eine Zielscheibe auf den Rücken. Als sie ihn dann auch noch bei einem verdorbenen Akt ertappt, macht er es zu seiner Mission, sie zu bestrafen. Wird Kate in seinem Spiel der Dominanz lernen, die Unterwerfung zu lieben?

Alpha Alex

Evelyn ist kein traditioneller Werwolf. Als Wolf-Mensch-Hybrid ist sie sogar alles andere als traditionell! An ihrem zwanzigsten Geburtstag steht Evelyn jedoch vor einer Tradition, die sie nicht ignorieren kann: Sie muss ihren vorbestimmten Gefährten finden. Evelyn ist nicht begeistert—bis sie sich auf seltsame Weise zu dem unglaublich sexy Alpha Alex hingezogen fühlt, der nach zehn Jahren Abwesenheit in ihrem Rudel auftaucht. Aber auch ihre reinrassige (und hochnäsige) Halbschwester Tessa hat ein Auge auf den Traummann geworfen, und sie ist es gewohnt, ihren Willen zu bekommen!

Altersfreigabe: 18+

Die Drachenprinzessin

Summer ist eine eigenwillige und unabhängige Prinzessin in einer Welt, die von Männern regiert und von Drachen beherrscht wird. Plötzlich findet sie sich in den Fängen der herrschsüchtigen, doch zeitgleich verlockenden Zwillings-Drachenlords wieder. Kann sie sich und ihr Königreich retten, oder wird sie dem dunklen, verführerischen Charme der beiden Drachenlords verfallen?

Altersfreigabe: 18+

Autorin: C. Schwalbe

Mein heißer Stiefbruder ist ein Werbär

In der Nacht der größten Party des Abschlussjahres ist Helen nicht gerade begeistert, auf der Hochzeit ihrer Mutter mit einem griesgrämigen Bergmann aus Bear Creek zu sein. Das heißt, bis sie Sam trifft – den heißesten Hinterwäldler der Welt – der leider auch ihr Stiefbruder ist. Obwohl sie absolute Gegensätze sind und gerade erst verwandt wurden, fühlen sich die beiden zueinander hingezogen. Doch als sie sich näher kommen, entdeckt Helen etwas: Sam hat ein Geheimnis, das er nur schwer verbergen kann…

Altersfreigabe: 18+

Autorin: Kelly Lord

Das Licht in Dir

Elaina Duval lebte ein glückliches und normales Leben mit ihrer Mutter—bis zu dem Tag, an dem sie achtzehn wurde. An ihrem Geburtstag erfährt sie, dass sie dem grausamen und herzlosen Valentino Acerbi versprochen wurde, der bald Capo der italienischen Mafia sein wird. Ohne Wahl oder Mitspracherecht wird sie in seine verdrehte Welt hineingezogen und gezwungen, Dinge zu ertragen, die kein Mensch erleiden sollte, aber was ist, wenn sie beginnt, es zu mögen?

Altersfreigabe: 18+ (Inhaltswarnung: Gewalt, sexueller Missbrauch, Vergewaltigung, Menschenhandel)

Autorin: Cassandra Rock