Abscheuliche Lichter

Die angeschlagene Künstlerin Freya Coleman kommt kaum über die Runden. Die Rocklegende Liam Henderson lebt auf der Überholspur. Nachdem eine Reihe von unvorhergesehenen Ereignissen dazu führt, dass die beiden aus Publicity-Gründen eine Scheinbeziehung eingehen, wird Freya in Liams Welt hineingezogen. Aber ist das alles nur Show oder funkt es wirklich zwischen dem ungleichen Paar?

Altersfreigabe: 17+

 

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Untergattungen:

Contemporary, New Adult, Rock Stars, Humorous, Action & Adventure

 

Ähnlich wie:

, To All the Boys I’ve Loved Before

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Chapter 1

FREYA

Wir lieben Ihren Enthusiasmus, aber ich fürchte, wir haben im Moment keinen Platz für Ihre Werke.

Die Worte der hochnäsigen Kuratorin klangen in meinen Ohren und verspotteten mich, als ich aus der trendigen Galerie trat – die fünfte in diesem Monat, die meine Kunstwerke ablehnte.

Ich versuchte, nicht an die schwindende Summe auf meinem Bankkonto zu denken, die locker in ein kleines Keramikschweinchen passen würde.

Ich stieß einen frustrierten Seufzer aus und nahm einen weiteren Schluck von der kostenlosen Tasse Kaffee, die ich mir in der Galerie geholt hatte – wahrscheinlich die letzte, die ich für eine lange Zeit trinken würde.

Es war ein Luxus, den ich nicht mehr rechtfertigen konnte.

Ich klammerte mich fest an die Leinwände, auf denen mein neuester Selbstausdruck zu sehen war – oder das Fehlen eines solchen, wie es schien – und ging hinaus auf die Straßen von New York City.

Ich lebte dort seit über drei Jahren, aber mein Geldmangel hatte mich weitgehend auf meine schuhkartongroße Wohnung beschränkt.

Wenn ich die Straße hinunterging, wurde ich ständig an all die handwerklich hergestellten Lebensmittel und trendigen Kleider erinnert, die ich mir niemals würde leisten können.

Ich schaute auf mein Handy, um mich von den verlockenden Schaufensterauslagen abzulenken, die meinen Namen riefen.

Scheiße.

Es war bereits 16.40 Uhr, und ich war mit meiner Freundin Darla um fünf in Tribeca verabredet.

LIAM

„KÜSS SIE!“, riefen die namenlosen Gesichter, als wäre ich ein Animatron, das zu ihrem eigenen Vergnügen gebaut wurde.

Ich werde sie küssen, wenn du dich verpisst!, wollte ich schreien.

Aber ich konnte nicht.

Nicht mit meiner beeindruckenden Publizistin Lucinda, die nur einen Meter von mir entfernt stand.

Sie würde es mich nie vergessen lassen.

Mein Gesicht war zu einem falschen Lächeln erstarrt.

Meine Augen waren durch das Blitzlicht der Kameras geblendet.

Und meine Hand war fest um die Hüfte von America's Sweetheart und meinem persönlichen Albtraum, Jazelle Ericson, gelegt.

Jazelles Ellbogen bohrte sich in meine Seite.

„Küss mich!“, knurrte sie durch die Zähne und behielt dabei irgendwie ihren Ausdruck von romantischer Glückseligkeit bei. „Jetzt!“

Und dann beugte sie sich so nah zu mir, dass ich den Minzgeschmack ihres klebrigen Lipglosses riechen konnte.

Sie griff mit ihren manikürten Krallen nach meinem Hinterkopf und zog mein Gesicht zu ihrem.

„Ohhh“, kreischten die Fotografen.

Gerade als ich dachte, ich könnte es keine Sekunde länger auf dem roten Teppich aushalten, sah ich, wie Lucinda verzweifelt mit den Händen winkte, um mir zu sagen, dass meine Pflicht getan war.

Ich packte Jazelle an der Hand und zerrte sie ins Foyer des Kinos, weg von der gefräßigen Presse.

„Wir hätten schon vor fünf Minuten losfahren sollen, damit du es noch rechtzeitig zum Haus des Anwalts schaffst“, sagte Luce hinterher. „Der Wagen wartet hinten.“

„Du gehst schon?“ Jazelles Stimme durchbohrte mein Trommelfell. „Willst du nicht bleiben und dir unser Lied anhören?“

Für unser Lied zu bleiben, würde bedeuten, einen dreistündigen Film über einen Roboter zu sehen, der lernt, zu lieben, nur um dreißig Sekunden unseres Duetts zu hören, das im Abspann eingeblendet wird, um Geld zu kassieren.

„Nein“, sagte ich sachlich. „Dafür werde ich wirklich nicht bleiben.“

„Aber es ist Date Night!“, sagte Jazelle.

„Falsches Date“, spuckte ich zurück. „Wie oft muss ich dich noch daran erinnern, dass wir nicht wirklich zusammen sind, Jaz.“

„Pst…“, flüsterte sie und legte einen Finger an ihre Lippen.

Den mittleren.

Damit machte sie auf dem Absatz kehrt und verschwand im Kino.

Und ich war verdammt froh, sie los zu sein.

„Liam“, rief Luce mir zu, mit der gleichen Stimme, die ich sie oft mit ihren eigenen Kindern sprechen hörte.

Ich war nicht begeistert von unserem nächsten Ziel – aber es wäre eine gewaltige Verbesserung gegenüber dem Zirkus, in dem ich mich gerade befand, also folgte ich Luce zum Auto.

Ich musste sicherstellen, dass ich mit meinem neuen Anwalt einen guten Start hatte.

Der letzte hatte kurz nach meiner zweiten Trunkenheitsfahrt gekündigt.

„Hoffentlich klappt das hier“, fuhr Luce fort, als wir ins Auto rutschten. „Ich habe keine Zeit, dir jeden Monat einen neuen Anwalt zu suchen. Oder ein neues Hausmädchen. Leanne hat gerade gekündigt, und ich werde nicht diejenige sein, die deinen Dreck wegräumt.“

„Du solltest daran gewöhnt sein, Schlamassel aufzuräumen“, entgegnete ich. „Diese Teufelsbrut, die du 'Kinder' nennst, macht genug davon.“

Sie rollte mit den Augen, die das gleiche leuchtende Blau hatten wie die ihres Bruders – das einzige körperliche Merkmal, das sie gemeinsam hatten.

Luce und ich kannten uns schon lange.

Ihr Bruder Anthony war einer meiner einzigen Freunde gewesen, als wir noch Kinder waren. Als wir auf der Junior High waren, verbrachte ich mehr Zeit bei ihnen als bei mir zu Hause.

„Ehrlich gesagt, Liam“, seufzte sie, „weiß ich nicht, wie viele Anwälte es in New York noch gibt, die bereit wären, dich zu vertreten.“

„Vielleicht brauche ich keinen Anwalt“, sagte ich und schmeckte die Gereiztheit auf meiner Zunge.

„Ha“, spottete sie. „Du kennst praktisch alle Richter in der Stadt mit Vornamen.“

„Du sagst mir immer, ich müsse freundlicher sein.“ Ich lehnte mich noch weiter in meinem Sitz zurück.

„Mir wäre es lieber, wenn du versuchen würdest, freundlicher zu deinen Fans und, Gott bewahre, zu einigen Mitgliedern der Presse zu sein, aber ich weiß, dass das zu viel verlangt ist.“

FREYA

Schockierenderweise war der J-Zug pünktlich, so dass ich zuerst in der Belle Reve Bar ankam.

Ein Blick auf die Speisekarte genügte mir, um zu wissen: „Ich nehme heute Abend nur ein Glas Wasser, vielen Dank.“

Es folgte der übliche Todesblick des Kellners…

„Freya!“ Die Stimme meiner Freundin ertönte von der anderen Seite des Cafés.

Ich sah auf und entdeckte sie.

Darlas braunes Haar war perfekt zurückgesteckt, und ihr grauer Anzug sah aus, als wäre er ihr auf den Leib geschneidert.

Ich setzte ein falsches Lächeln auf, als Darla auf mich zukam, stöhnte aber innerlich auf, als ich bemerkte, dass sie ihren langweiligen Freund Marcus mitgebracht hatte.

Oder besser gesagt, ihren Verlobten.

Die beiden hatten sich vor ein paar Monaten verlobt und schienen zu glauben, dass dies das wichtigste Ereignis seit der Mondlandung war.

Ich freute mich natürlich für sie, aber wie sie sich in diesen Mann, der so viele Emotionen zeigt wie ein Stück Toastbrot, verlieben konnte, war mir unbegreiflich.

„Hey, Darla“, grüßte ich flach, meine Stimmung war zu mies, um den Grad an Frechheit zu erreichen, den sie in diesen Tagen immer zu haben schien.

„Hallo, Wunderbrot.“ Ich nickte Marcus zu, als die beiden gegenüber von mir Platz nahmen.

Sein grimmiges Gesicht zuckte nicht einmal, seine buschigen Augenbrauen bewegten sich nicht von der Stelle, an der sie über seinen trüben braunen Augen saßen.

Ich wusste, dass mein kleiner Spitzname bei Marcus unwillkommen war, aber ich konnte nicht anders. Ich war noch nie gut darin, meine wahren Gefühle für Menschen zu verbergen.

„Oh, Freya“, gurrte Darla mit einem falschen Lachen, während sie Marcus beruhigend auf den Oberschenkel klopfte. „Immer ein Scherzkeks.“

Dann wechselte sie schnell das Thema. „Wie ist es in der Galerie gelaufen?“, fragte sie mich.

„Schrecklich“, antwortete ich offenherzig. „Sie mochten meine Werke nicht.“

„Das ist scheiße!“, rief sie, und ich zuckte angesichts ihrer Aufrichtigkeit zusammen. „Keine Sorge, ich bin mir sicher, dass die nächste Galerie, die du besuchst, deine Werke lieben wird“, versprach sie, und ich konnte nicht verhindern, dass mir ein Schnauben entwich.

„Ja, klar.“

„Vielleicht wäre eine Galerie eher geneigt, deine Arbeiten anzunehmen, wenn du deinen Abschluss machst“, schlug Marcus hochmütig vor. „Ich kann nicht verstehen, warum jemand im letzten Jahr das Studium abbricht.“

Wenn er den wahren Grund wüsste, warum ich meinen Abschluss nicht gemacht habe, würde er vielleicht aufpassen, was er sagt…

Nach dreißig peinlichen Minuten, in denen ich Marcus und Darla dabei zusah, wie sie in einem Teller mit achtzehn Dollar teuren Calamari herumstocherten, tippte Marcus ärgerlich auf seine teure Uhr.

„Darla, wir müssen gehen“, sagte er.

„Jetzt schon?“

„Mein Onkel erwartet uns“, antwortete er mit einem spitzen Blick.

Sein Chef. Ihrer auch.

„Aber…“, protestierte ich.

„Es tut mir leid, Freya“, sagte sie entschlossen. „Wir müssen wirklich gehen.“

„Ja, natürlich“, murmelte ich. „Du hast einen richtigen Job.“

„Den wirst du eines Tages auch haben.“ Sie lächelte herablassend, als hätte sie völlig vergessen, dass wir vor sechs Monaten in der gleichen finanziellen Situation gewesen waren.

Damals, als sie noch an ihrem Traum festhielt, Schauspielerin zu werden.

„Vielleicht.“ Ich zuckte mit den Schultern und kramte in meiner zerfledderten Umhängetasche, die mehr Flicken als Tasche war. „Wie auch immer … wir sehen uns am Sonntag.“

„Eigentlich“, begann sie zögernd, und ich brachte meine Augen nur widerwillig wieder zu den ihren und spürte, wie mich ein ungutes Gefühl überkam. „Ich bin… wir haben am Sonntag zu tun.“

„Aber wir gehen sonntags immer in den Central Park“, sagte ich.

Ich weiß nicht, warum ich immer noch so verzweifelt an dieser wöchentlichen Tradition festhielt.

Es hatte schon seit Monaten keinen Spaß mehr gemacht, aber es zwang mich, aus meiner tristen Wohnung herauszukommen und an die frische Luft zu gehen.

„Ich weiß, aber …“ Darla beäugte mich misstrauisch. „Na ja, die Hochzeit ist in ein paar Wochen und wir haben immer noch keine Torte ausgesucht!“

Das Grauen!

„Gut“, räumte ich ein. „Sag mir aber nicht, welche Sorte du auswählst. Ich will mich überraschen lassen.“

„Oh nein, Freya.“ Ihr Gesicht verfinsterte sich noch mehr. „Ich dachte, du wüsstest…“

„Wüsste was?“, fragte ich mit gebrochener Stimme.

„Nun, wir haben das Budget überschritten, und es hat sich herausgestellt, dass wir nur enge Freunde und Familie einladen können…“

Ein ohrenbetäubendes Schweigen lag in der Luft, und ich hatte nicht vor, ihr den Gefallen zu tun, es zu brechen.

„Es tut mir leid“, sagte sie. „Ich dachte wirklich, ich hätte es dir gesagt.“

Ein Blick auf Marcus' selbstgefälliges Gesicht und ich wusste, dass mein Fehlen einer Einladung nichts mit dem Budget zu tun hatte.

Ich war in ihrer „High Society“-Gruppe einfach nicht willkommen.

Darla und Marcus erhoben sich von ihren Stühlen und winkten mir ein letztes Mal unbeholfen zu, als sie durch die belebte Bar verschwanden.

Darla war meine erste Freundin in New York gewesen. Sie hatte mir jeden Tag in dem Diner in meiner Straße Kaffee serviert, bis ich sie schließlich gebeten hatte, sich zu mir zu setzen und mit mir eine Tasse zu trinken.

Aber seit sie mit Marcus zusammen war, in seine Wohnung in der Upper West Side zog und einen Job bei seinem Onkel bekam, hatten wir uns immer weiter voneinander entfernt.

Diese Brüskierung war der letzte Nagel im Sarg einer Freundschaft, die schon lange hätte sterben müssen.

Auf dem Weg zu meiner Wohnung in Alphabet City, immer noch mit meinen abgelehnten Bildern in der Hand, schlängelte ich mich durch Straßen mit gepflegten Bäumen und schönen Brownstone-Apartments.

Beim Gehen konnte ich nicht umhin, mich zu fragen, wie es wohl wäre, in einem dieser Häuser zu leben, ohne die Angst, die Miete oder die Telefonrechnung für den nächsten Monat nicht bezahlen zu können.

Waren diese Häuser mit Liebe erfüllt?

Oder waren die Mieter genauso allein wie ich?

Stimmt es, dass man mit Geld keine Gesellschaft kaufen kann?

Ich konnte mir nicht sicher sein.

Aber es gab eine Sache, die man mit Geld definitiv kaufen konnte…

Essen.

Etwas, das ich mir in diesen Tagen kaum leisten konnte.

Als ich an jedem Lebensmittelladen vorbeilief, knurrte mein Magen, ohne dass ein Bissen seine Schreie lindern konnte.

Wenn ich an diesem Tag etwas essen wollte, gab es nur eine Möglichkeit, nachdem ich meine abgelehnte Kunst in meiner Wohnung abgelegt hatte.

Mason.

***

Zu meinem Glück hatte Mason vergessen, den Schlüssel zu seiner Wohnung zurückzunehmen, nachdem ich ausgezogen war.

Ich hatte acht Monate lang auf der Couch meines Bruders im Financial District geschlafen, als ich gerade in die Stadt gezogen war, aber jetzt kam ich nur noch ab und zu vorbei, um mir zwanzig Dollar für Lebensmittel zu leihen.

Er tat nie so, als würde es ihn stören. Ich zahlte es ihm immer zurück, wenn mein nächster Scheck eintraf, und als erfolgreicher Anwalt war Mason kaum knapp bei Kasse.

Ich schlüpfte durch die Haustür und schloss sie sanft hinter mir.

Als ich den Flur hinunterging, schallte unerträgliches, betrunkenes Gelächter durch die Wohnung.

Oh nein.

Es ist Freitag.

Pokernacht.

Ich hatte gehofft, dass es ein kurzer Besuch werden würde; das Letzte, was ich wollte, war, in ein Gespräch mit Masons ebenso betrunkenen Freunden verwickelt zu werden.

Ich hätte es vorgezogen, unbemerkt zu verschwinden und ihm hinterher eine SMS wegen des fehlenden Geldes zu schicken.

Anstatt in die Küche zu gehen, machte ich mich unbemerkt auf den Weg in sein Schlafzimmer und steuerte auf seine Kommode zu, wo er normalerweise seine Brieftasche aufbewahrte.

Aber mein Herz setzte einen Schlag aus, als ich feststellte, dass sie in seiner Schublade fehlte.

„Verdammt“, zischte ich und knallte sie frustriert zu.

Wieder hörte ich Gelächter durch die Wohnung schallen, und ich wusste, dass meine letzte Option sehr riskant war.

Aber wenn ich heute Abend essen wollte, musste ich es tun.

Langsam schlich ich den Flur entlang und spähte um die Ecke des Torbogens, der in Masons Wohnzimmer führte.

Mein Blick ruhte sofort auf der Brieftasche, die neben ihm auf dem Tisch lag.

Ich wollte gerade aufgeben und von der Tür zurücktreten, als ich meinen Namen von der anderen Seite des Raumes rufen hörte.

„FREYA!“, rief Mason, und ich erschauderte darüber, wie viel Scotch er getrunken haben musste, um dieses Stadium der Betrunkenheit zu erreichen.

Scheiße.

„Mason“, antwortete ich leise und kam nur widerwillig aus meinem Versteck hervor.

„Wer ist das, Mason?“, ertönte eine andere Stimme, kühl und klar. „Hast du uns etwas verheimlicht?“

Mein Blick sprang sofort zu dem Mann, der meinem Bruder gegenüber saß und…

Was.

Zur.

Hölle.

Ich wäre vor Schreck fast umgefallen.

Das konnte doch nicht sein…

Ich schleppte meine Füße über den Boden und war mir der vielen Blicke bewusst, die auf mich gerichtet waren, keiner war stechender als der des Rockstars mit den goldenen Augen.

Ich konnte mir nicht einmal ansatzweise vorstellen, wie er dort gelandet war, im Wohnzimmer meines Bruders, wo er noch perfekter aussah als auf all den Plakatwänden und Zeitschriftencovern in der Stadt.

Aber als ich ihn näher betrachtete, war er es zweifellos…

Der goldene Gott selbst.

Der Liam Henderson.

 

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Chapter 2

LIAM

Dieser Anwalt, Mark Coleman…

Oder Matthew. Oder Marvin…

Oh, richtig! Mason.

…war doch gar nicht so schlecht!

Ich hatte einen weiteren Roboter-Anwalt erwartet, der mir irgendeinen Blödsinn über Bedingungen und Zusätze erzählt.

Aber stattdessen drückte er mir, kaum dass ich seine Wohnung betreten hatte, einen Drink in die Hand und setzte mich an einen Tisch mit seinen Kumpels.

Ein Pokerabend war in vollem Gange, und ich war immer froh, einen guten Grund zu finden, um etwas Geld zu verschwenden.

Das Geld für teure Dinge auszugeben – Autos, Frauen – hatte allmählich seinen Reiz verloren.

Aber das Glücksspiel… daran konnte ich immer noch Freude finden.

Das Beste an diesem Abend war, dass die vier anderen alten Kerle, die am Tisch saßen, keine Ahnung zu haben schienen, wer ich war.

Und sie hatten bereits mehrere Drinks intus – ich hatte also ziemlich gute Chancen.

Der Typ neben mir, der deutlich nach Gras und Schweiß roch, zeigte mir versehentlich seine Karten, als er sich vorbeugte, um ein weiteres Bier zu holen.

Er wäre ein Idiot, wenn er nicht passen würde.

Was er nur wenige Augenblicke später tat.

Jetzt waren nur noch ich und Mason im Spiel.

Als die letzte Karte aufgedeckt wurde, nahm ich einen schnellen Schluck von dem Scotch, den Mason mir eingeschenkt hatte, um mir ein Grinsen zu verkneifen… denn ich hatte jetzt einen Royal Flush.

Jetzt war Mason an der Reihe.

Er warf die letzten seiner Chips hinunter und beäugte mich misstrauisch.

Ich hatte selbst fast keine Chips mehr, aber ich hatte ein zu gutes Blatt, um aufzugeben.

„Ich sehe deinen Einsatz“, grinste ich, „und ich erhöhe…“

„Hah! Womit kannst du erhöhen? Du hast fast keine Chips mehr!“

„Dann erhöhe ich eben mit etwas anderem“, erwiderte ich. „Ich erhöhe um mein Auto.“

„Komm schon“, spottete Mason. „Du machst wohl Witze.“

„Nicht im Geringsten“, sagte ich.

„Okay …“, sagte Mason misstrauisch, seine Wangen waren vom Alkohol gerötet. „Ich sehe dein Auto und erhöhe um …“

Wir waren in einen Wettstreit der Blicke verwickelt, aber jetzt unterbrach Mason meinen Blick und sah auf die andere Seite des Wohnzimmers.

Jetzt habe ich ihn nervös gemacht.

Ich nahm einen weiteren Schluck von Masons teurem Scotch.

Ich folgte seinem Blick und sah einen roten Blitz, bevor er hinter einer Wand verschwand.

Meine Hand schwebte über der Mitte des Tisches, mit genug Chips, um die Wette anzunehmen, als Mason ein leises Kichern ausstieß.

„FREYA!“, rief er.

„Mason.“ Auf die schüchterne Stimme folgte ein schlankes Mädchen in einer mit Farbe bespritzten Jeans und einem übergroßen T-Shirt.

Auf dem Kopf trug sie einen lockeren Schopf aus tiefrotem Haar, der fast zu der Röte passte, die sich auf ihren Wangen ausgebreitet hatte.

Sie war ein Wrack.

Sogar von dort, wo ich saß, konnte ich die Farbsträhnen in ihrem Haar und einen Fleck von dem, was ich für Kaffee hielt, auf dem ausgebeulten T-Shirt sehen.

„Wer ist das, Mason?“ Ich grinste und blickte wieder auf meine Karten hinunter. Eine bedürftige Ex-Freundin, dachte ich. „Hast du uns etwas verheimlicht?“

„Das ist meine Schwester, Freya.“

Mein Summen erlosch.

Aber mit der geübten Leichtigkeit eines Schauspielers gelang es mir, meine Fassung zu bewahren.

Das Mädchen betrat den Raum.

Ich wollte sie nicht anstarren, aber aus irgendeinem seltsamen Grund konnte ich meinen Blick nicht von ihr abwenden.

Plötzlich war sie das Interessanteste, was im Raum war.

Ich wusste, dass sie mich erkannte. Das merkte ich an der Art, wie sie mich musterte, und es war leicht zu erkennen, dass sie versuchte, herauszufinden, wie ich im Wohnzimmer ihres Bruders gelandet war.

„Du brauchst Geld, nicht wahr?“

Ich konnte Masons spöttischen Tonfall hören, der mir gegenüber ertönte, und ich sah verärgert zu, wie ihre Wangen durch seine Frage noch heller wurden.

Widerstrebend nickte sie mit dem Kopf, und ich spürte, wie sich etwas Schweres in meine Brust legte.

„Wann besorgst du dir endlich einen richtigen Job?“, höhnte Mason.

Er verlor allmählich die Gunst, die er bei mir gewonnen hatte.

Das Mädchen murmelte eine Antwort und machte sich auf den Weg, den Raum zu verlassen, wie ein gescholtenes Hündchen, das den Schwanz eingezogen hat.

„Warte, Freya“, platzte ich heraus, obwohl ich mir nicht sicher war, was ich als Nächstes sagen wollte. „Du könntest diese Nacht interessant machen.“

Ohne einen Ton zu verpassen, setzte ich mein typisches Lächeln auf, mit dem ich die Leute immer in Aufruhr versetzte.

Aber ihr Gesicht verzog sich nicht.

Anders als ihr Bruder und seine Freunde hatte sie ein verdammt gutes Pokerface.

FREYA

Es kostete mich alles, was in meiner Macht stand, um nicht unter dem Gewicht seines Blickes zusammenzubrechen.

Aber schließlich gelang es mir, mich so weit zu beruhigen, dass ich sprechen konnte.

„Wie könnte ich Liam Hendersons Abend noch unterhaltsamer machen?“, schoss ich zurück.

„Woran denkst du, Rockstar?“, fragte Mason und beäugte Liam skeptisch.

„Ich habe eine Idee, worum du wetten kannst“, sagte Liam.

Sofort hasste ich es, worauf das hinauslaufen würde.

Ich wünschte, mein Bruder hätte den gesunden Menschenverstand und einen nüchternen Kopf, um einen Rückzieher zu machen, aber stattdessen sagte er nur: „Ach ja?“

„Mason, hör auf“, warnte ich, misstrauisch gegenüber dem gefährlichen Funkeln in Liams Augen.

„Halt dich da raus, Frey“, murmelte Mason.

„Aber sie ist wichtig für das Spiel.“ Liam grinste.

„Was ist die Wette?“, fragte Mason.

„Nun, ich brauche ein neues Hausmädchen, und es scheint, dass deine Schwester hier einen Job gebrauchen könnte“, erklärte er beiläufig.

Ich konnte meine Fassung nicht bewahren.

Ich spürte, wie meine Augen vor Entsetzen weit aufgerissen wurden.

„Auf keinen Fall“, sagte Mason, und ich spürte, wie mich Erleichterung überkam.

„Hast du Angst, dass du nicht gewinnen wirst, Mason?“, stieß Liam hervor. „Ich bin mir nicht sicher, ob ich die Angelegenheiten meines Lebens einem Mann anvertrauen kann, der nicht bereit ist, ab und zu ein Risiko einzugehen.“

Plötzlich wurde mir klar, wie die beiden zusammenhingen.

Liam war der neue „hochkarätige“ Kunde meines Bruders, von dem er geprahlt hatte.

Mein Bruder war nie jemand, der vor einer Herausforderung zurückschreckte.

Zumindest nicht seit dem Tod unserer Mutter.

Das führte dazu, dass er jeden Menschen als seinen Gegner ansah, eine Einstellung, die seiner Karriere sehr förderlich, seinem Privatleben jedoch abträglich war.

„Genau“, stichelte Liam, „sie ist deine Schwester. Das wird dich noch entschlossener machen, zu gewinnen, nicht wahr?“

„Mason, komm schon“, sagte ich und versuchte, einen heiteren Ton zu bewahren.

Ich meine, das war lächerlich.

„Was darf es sein, Mason?“, forderte Liam und ignorierte mein Flehen.

Die Augen meines Bruders huschten zwischen uns beiden hin und her. Schließlich öffnete er seinen Mund, um zu sprechen. „Gut.“

Mir wurde schlecht.

Mein eigener Bruder benutzte mich als Druckmittel in einem Pokerspiel mit einem der berühmtesten Männer der Welt.

„Dann lass uns spielen, Coleman“, sagte Liam.

Mir drehte sich der Magen um.

Ich hätte auf der Stelle gehen sollen, aber irgendetwas ließ meine Füße an der Stelle kleben, an der ich stand, als würde ich einen Autounfall mitansehen.

Als die Karten ausgespielt wurden, spürte ich, wie ich mir unbewusst auf die Unterlippe biss, weil ich Angst vor dem Ergebnis hatte.

Und als die letzten Karten aufgedeckt wurden, sprang Liam jubelnd von seinem Platz auf.

„Wir sehen uns am Montag, Freya“, jubelte er.

Von wegen, wir sehen uns am Montag.

Ich drehte mich um und verließ die Wohnung meines Bruders ohne ein weiteres Wort, fest entschlossen, diese peinliche, erniedrigende Begegnung zu vergessen.

***

Atme.

Am nächsten Morgen bog ich in den letzten Block ein, starrte auf mein Spiegelbild in den Schaufenstern der trendigen Williamsburg-Boutiquen und Cafés, an denen ich vorbeikam, und versuchte, das kleinste bisschen Mut aufzubringen.

Es war die letzte Galerie, die zugestimmt hatte, meine Arbeit zu sehen.

Das könnte meine letzte Chance sein.

Ich wollte nicht daran denken, was passieren würde, wenn ich keines meiner Werke verkaufen würde.

Ich schuldete meinem Vermieter, Mr. Peabody, bereits zwei Monate unbezahlte Miete…

Ich MUSS es schaffen.

Mit einem letzten tiefen Atemzug drängte ich nach innen.

***

Ich tippte nervös mit den Fingerspitzen auf meine Knie, während die vornehme Kuratorin ein paar meiner neuesten Bilder studierte.

Ich war von dem Moment an, als ich ihre schicke Galerie betrat, von dieser Frau eingeschüchtert.

Mit ihrem langen, schwarzen Mantel, dem stumpfen Pony und der geometrischen Halskette sah sie selbst wie ein Kunstwerk aus.

Und nun wartete ich mit angehaltenem Atem auf ihre Beurteilung meiner Arbeit.

Endlich, nach den längsten zwei Minuten meines Lebens, öffnete sie ihre geschürzten Lippen.

„Es ist…“, begann sie, „bestenfalls amateurhaft.“

Autsch.

„Nicht vom Stil her, sondern von den Themen her“, fuhr sie fort. „Kommen Sie wieder zu mir, wenn Sie etwas Originelles haben. Etwas Echtes.“

Damit drückte sie mir die Leinwände wieder in die Hand, zog sich in das angrenzende Büro zurück und ließ mich mit meinen wirbelnden, frenetischen Gedanken allein.

Wie soll ich meine Miete bezahlen?

***

Müde stieg ich die Treppe zu meiner Wohnung im vierten Stock hinauf und hielt auf dem Treppenabsatz inne, als ich das massive Klopfen an einer der Türen hörte.

„FREYA!“, schrie Mason. „MACH DIE TÜR AUF ODER ICH SCHLAGE SIE EIN!“

„Halt die Klappe!“, hörte ich einen Nachbarn durch die dünnen Wände rufen.

Ich kletterte langsam die Treppe hinauf und blieb stehen, um ihn anzustarren.

„Mase?“

Mein Bruder stand vor meiner Tür und sah verkatert und zutiefst verzweifelt aus.

„Freya!“, krächzte er und wich einen Schritt zurück.

Ich war überrascht, dass er überhaupt den Weg unter der Bettdecke hervor gefunden hatte, geschweige denn den ganzen Weg zu meiner Wohnungstür.

„Was machst du denn hier?“, knurrte ich, schob mich an ihm vorbei, um meine Tür aufzuschließen, und drängte ihn in die Wohnung.

„Freya, ich bin zu müde für deine Spielchen“, sagte er. „Sag mir, was du getan hast, bevor meine Karriere in Flammen aufgeht.“

„Was ich getan habe?“

„Ja“, knurrte er. „Erklär mir das.“

Er drückte mir sein Handy in die Hand.

Auf dem Display leuchtete ein Text auf.

Liam Henderson
Sag Freya, dass sie am Montagmorgen um 10 Uhr bei mir sein soll.

Unter seiner schroffen Nachricht hatte Liam die Adresse angegeben.

Ein Lachen entwich meinen Lippen. „Das kann doch nicht sein Ernst sein.“

Ich dachte, er würde diese Wette auf keinen Fall einhalten.

Nur ein paar betrunkene Mätzchen…

„Was soll das heißen?“ Mason sah mich an, sein Gesicht voller Verwirrung, und plötzlich wurde mir klar…

„Mase… weißt du nicht mehr, was du gestern Abend getan hast?“, fragte ich.

Es wäre bestimmt nicht sein erster Blackout…

„Was meinst du?“, fragte er. „Ich habe nur mit Liam und ein paar anderen Kunden gepokert und dann…“

Er hielt mitten im Satz inne, und ich sah, wie sich sein Gesicht vor Entsetzen verzerrte.

„Nein“, keuchte er, als die Erkenntnis in seinem alkoholgeschwängerten Kopf auftauchte.

„Bring das in Ordnung, Mason“, knurrte ich. „Ich bin kein Druckmittel, das du einsetzen kannst.“

„Natürlich“, sagte er. Doch dann überzog ein zwiespältiger Blick sein Gesicht.

„Was?“, verlangte ich.

„Freya …“, sagte er feierlich. „Ich brauche diesen Kunden wirklich.“

„Was soll das heißen?“, fragte ich.

„Ich kann von dieser Wette nicht zurücktreten. Er ist Liam Henderson„, betonte er.

„Und ich bin deine Schwester„, sagte ich und ahmte seinen unterbrochenen Tonfall nach. „Solltest du mich nicht beschützen?“

„Natürlich, Freya, aber er ist der bestbezahlende Klient, den ich je in die Kanzlei geholt habe. Und er ist ein Rockstar.“

„Was hat das denn damit zu tun?“, fragte ich ungläubig.

„Er ist verwöhnt!“, rief Mason aus. „Er ist es gewohnt, alles zu bekommen, was er will. Und wenn ich mich nicht daran halte, bleibt er vielleicht nicht bei uns. Ich könnte gefeuert werden.“

„Es geht also nur um Geld?“

„N-n-nein… Freya, nicht alle von uns können so leben wie du“, seufzte er.

„Was soll das denn heißen?“

„Sieh dir diese Wohnung an!“, rief er und zeigte wild in meiner winzigen Wohnung herum. „Du hast keine feste Arbeit…

Die meisten Monate hast du kaum genug Geld, um dich zu ernähren. Wenn du nicht rüberkommen würdest, um mein Geld zu nehmen, wären wir gar nicht erst in dieser Lage. Einer von uns muss verantwortungsbewusst sein.“

„Verantwortungsbewusst?“ Ich lachte düster. „Du willst über Verantwortung reden? Letzte Nacht hast du dich mit einem der berüchtigtsten Partyboys der Welt betrunken! Also erspar mir den Vortrag.“

„Das war geschäftlich.“

„Nein, Mason, das warst einfach du selbst“, knurrte ich. „Wann gibst du endlich zu, dass Papa dich beeinflusst hat? Wann gibst du endlich zu, dass du ein Problem hast?“

„Ich habe kein Problem!“, schrie er, streckte die Hand aus und packte mich unsanft an der Schulter.

Sofort weiteten sich meine Augen und mein Blick verengte sich.

Erinnerungen füllten die Risse, durch die die Realität zu entgleiten begann.

Mein ganzer Körper zuckte zusammen, als er mich festhielt, und eine andere vertraute Stimme erfüllte meinen Geist.

„Freya!“

Masons Stimme riss die Welt schnell wieder in den Fokus.

Ich blinzelte ein paar Mal mit den Augen, bis sie sich auf den wachsamen Blick meines Bruders legten.

„Geh einfach“, flüsterte ich und schüttelte seine Hand von meiner Schulter. „Lass mich in Ruhe.“

„Freya, warte“, flehte er, aber ich schob ihn in Richtung Haustür.

„Freya, es tut mir leid. Bitte“, flehte er.

Er meint es ernst.

Und er wird ein Nein nicht als Antwort akzeptieren. Wir werden den ganzen Tag in dieser Sackgasse feststecken.

„Keine Sorge, Mase, ich bin am Montag da. Dein Job ist sicher“, erwiderte ich und beobachtete, wie die verzweifelte Gestalt meines Bruders meine Türöffnung ausfüllte.

Letztendlich musste ich mich der traurigen Wahrheit stellen:

Ich brauchte dringend einen Job…

Und Liam Henderson bot mir einen an.

 

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Altersfreigabe: 18+

Liebe auf Umwegen

Ava Darling mag eine Streberin sein, aber sie kann es nicht erwarten, die Highschool zu verlassen. An guten Tagen wird sie von ihren Mitschülern ignoriert, normalerweise hänseln sie sie. Immerhin war es nur noch ein Jahr. Dann konnte sie auf die Uni und einen Neuanfang wagen. Leider ist Ava durch einen üblen Streich ins Visier des Schul-Bad Boys Hunter Black geraten, der ihr einen seltsamen Vorschlag macht. Zwar könnten die beiden nicht unterschiedlicher sein, aber wenn sie sich zusammentun, stellen sie vielleicht fest, dass sie in Wahrheit – sehr insgeheim – mehr gemeinsam haben, als sie denken!

Altersfreigabe: 16+

Die Biker von Tyr

Ava ist eine einsame Kopfgeldjägerin, die den gefährlichsten Biker Nordkaliforniens jagt. Doch als die Umstände sie dazu zwingen, sich mit Bjorn zusammenzutun, einem düsteren und umwerfenden modernen Wikinger vom Bikers of Tyr Motorradclub kann sie das zwischen ihnen lodernde Feuer nicht bekämpfen. Wird Ava sich in ihren Bad-Boy-Schönling verlieben oder allein auf die offene Straße zurückkehren?

Altersfreigabe: 18+

Autor: Adelina Jaden

Fit fürs Feuer

Als junge Waise von Pflegefamilie zu Pflegefamilie gereicht, hat Adeline die letzten neun Jahre allein verbracht und ein Geheimnis gehütet: Sie ist ein Werwolf. Als sie unwissentlich in das Territorium des Rudels eindringt, wird sie gefangen genommen und muss bald feststellen, dass die Suche nach ihrer eigenen Art nicht so einfach ist, wie sie gehofft hatte. Als sie den Alpha trifft, der sie gegen ihren Willen festhält, fliegen die Funken. Aber kann er in ihr etwas anderes sehen als eine Schurkin? Oder wird sie für immer seine Gefangene sein?

Altersfreigabe: 18+

Maximus in Not

Als Leila in ihre Heimatstadt zurückkehrt, um Rudelärztin zu werden, findet sie sich gefangen zwischen der Vergangenheit und der Gegenwart – und der Liebe zweier Männer: einem gut aussehenden Arztkollegen und einem Alpha mit einem Geheimnis. Aber wer wird ihr Herz erobern?

Altersfreigabe: 18+

Autorin: Leila Vy

Wiedersehen mit meinem Entführer

Von der Autorin von ~The Bad Boy Wants Me~.

Talia ist erst siebzehn Jahre alt, als sie von Mafiaboss Axel entführt wird. Sie schafft es zu entkommen, aber nicht, bevor sie entdeckt hat, wie grausam das Leben sein kann. Um sich zu schützen, läuft sie weit weg und ändert ihre Identität. Innerhalb weniger Jahre ist sie eine starke Geschäftsfrau, die nicht vorhat, zurückzuschauen. Doch dann passiert etwas, das sie dazu zwingt, einen Deal mit dem Teufel einzugehen, der sie entführt hat … Und jetzt, wo er sie gefunden hat, wird er sie nicht mehr entkommen lassen!^

Altersfreigabe: 18+

Der Engel der Sünde

Nachdem Marcella Sinclairs Mutter gestorben ist, fühlt sie sich für ihren achtzehnjährigen Bruder wie eine Last. Als sie ein Angebot bekommt, als Stripperin einen Haufen Geld zu verdienen, nimmt sie es an. Niemand darf davon erfahren… schon gar nicht ihr Bruder, der unbedingt will, dass sie für den Rest ihres Lebens rein und unschuldig bleibt.

Altersfreigabe: 18+

Ihre Letzte Hoffnung

Lake hatte einen perfekten Plan. Ihren Gefährten finden, sesshaft werden und eine Familie gründen. Aber als ihr Gefährte sie für eine andere zurückweist, zerbricht Lakes Plan … und damit auch ihr Herz. Kann sie den Glauben daran bewahren, dass die Göttin etwas anderes für sie auf Lager hat? Es könnte sogar besser sein, als sie geplant hat.

Altersfreigabe: 16+

Der Ruf des Alphas

Ohne große Hoffnung, ihren Gefährten zu finden, fährt Lyla zum Gipfeltreffen aller Werwolfsrudel im Herzen Mississippis. In den letzten Jahren ist es immer schwieriger geworden, seinen wahren Gefährten zu finden und Lyla hätte ohnehin nichts dagegen, weiter mit ihrer Sandkastenliebe zusammenzubleiben. Aber als bei Vollmond der Paarungsruf beginnt, folgt Lyla einem mitreißenden Heulen zu ihrem wahren Gehfährten – Sebastian, dem Royalen Alpha. Wird Lyla ihr Schicksal als Royale Luna erfüllen oder wird sie sich für ihre erste große Liebe entscheiden?

Altersfreigabe: 18+

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